Prednisona y Glucocorticoides – Para Que Se Toma y Efectos Secundarios

Los glucocorticoides, también llamados corticoides o corticoesteroides, son fármacos potentes, derivados de la hormona cortisol producida por la glándula suprarrenal. Los corticoides se utilizan, frecuentemente, como parte del tratamiento de enfermedades de origen inflamatorio, alérgico, inmunológico e inclusive contra algunos tipos de cáncer.

A pesar de ser un medicamento muy eficaz contra varias enfermedades graves, los corticoides presentan un gran defecto: un perfil muy amplio de efectos colaterales, algunos de ellos graves, otros estéticamente indeseables. Cuando usados durante mucho tiempo, los corticoides llevan al aumento de peso, pueden causar estrías, acné, debilitar los huesos.

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En este artículo vamos a abordar las indicaciones y los efectos secundarios de los glucocorticoides, con especial énfasis en la prednisona y la prednisolona, las drogas  más usadas de la clase.

¿Qué es un glucocorticoide?

Los glucocorticoides  son hormonas esteroides, no anabolizantes y no sexuales, producidos por la corteza de la glándula suprarrenal. La hormona producida naturalmente por nuestro organismo es el cortisol. Niveles normales de cortisol son esenciales para nuestra salud ya que esta hormona tiene acción en el metabolismo de la glucosa, en las funciones metabólicas del organismo, en la cicatrización, en el sistema inmune, en la función cardíaca, en el control del crecimiento y en muchas otras acciones básicas de nuestro cuerpo.

El cortisol es una hormona del estrés. Recibe este nombre porque su producción se eleva cada vez que nuestro cuerpo está bajo estrés físico, como en casos de traumatismo, infección o cirugía. El cortisol incrementa la disponibilidad de glucosa y energía, eleva la presión arterial, aumenta el tono del corazón y prepara el cuerpo para sufrir y luchar contra  insultos.

Tipos de glucocorticoide

Los glucocorticoides utilizados en la práctica médica son versiones sintéticas, producidas en laboratorio, de la hormona natural cortisol. Existen varias formulaciones de corticoides sintéticos, siendo que las más comúnmente utilizadas son prednisona, prednisolona, hidrocortisona, dexametasona y metilprednisolona, beclometasona (inhalación).

Todos los corticoides sintéticos son más potentes que el cortisol natural, excepto la hidrocortisona, que presenta una potencia similar.

Potencia en relación al cortisol:

  • Hidrocortisona = potencia semejante al cortisol.
  • Deflazacorte = 3x más potente que el cortisol.
  • Prednisolona = 4-5x más potente que el cortisol.
  • Triancinolona = 5x más potente que el cortisol.
  • Metilprednisolona = 5-7.5x más potente que el cortisol.
  • Betametasona = 25-30x más potente que el cortisol.
  • Dexametasona = 25-30x más potente que el cortisol.
  • Beclometasona = 8 pufs 4x al día equivale a 14 mg de prednisona oral diaria.

60 mg de prednisona tienen el mismo efecto que 2 mg de dexametasona o 300 mg de cortisol natural. Debido a este mayor poder de los corticoides sintéticos, podemos administrar en los pacientes dosis muy por encima de los niveles fisiológicos de cortisol, que es esencial para el tratamiento de algunas enfermedades.

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Enfermedades que pueden ser tratadas con glucocorticoides

La prednisona y los glucocorticoides en general son drogas que consiguen modular procesos inflamatorios e inmunológicos de nuestro organismo, haciéndose extremadamente útiles en una infinidad de enfermedades. Cualquier enfermedad de origen alérgico, inflamatorio o autoinmune puede ser tratada con alguno de estos corticoides.

Solamente para tener una idea de la importancia de los glucocorticoides en la práctica médica, podemos mencionar como una indicación para su administración las siguientes enfermedades:

Las dosis diarias equivalentes a 5-10 mg de prednisona se llaman dosis fisiológicas por ser compatibles con la producción diaria natural de cortisol. En estas dosis, los corticoides sintéticos presentan solamente efecto antiinflamatorio.

En situaciones normales, la secreción de cortisol por la suprarrenal presenta un ciclo circadiano, es decir, cambia según el período del día.  Durante las primeras horas de la mañana, la secreción es muy alta, disminuyendo al máximo alrededor de 23 horas. Por lo tanto, hemos optado por administrar los corticoides durante la mañana para intentar simular la secreción fisiológica que el organismo está acostumbrado, reduciendo así la incidencia de efectos colaterales.

Conforme la dosis va siendo elevada, la prednisona, o cualquiera otro glucocorticoide, comienza a presentar efectos inmunosupresores, lo que justifica su uso en las enfermedades autoinmunes y en el trasplante de órganos.

En las enfermedades autoinmunes y la glomerulonefritis podemos usar hasta 80 mg de prednisona al día. En casos graves, podemos usar un procedimiento llamado pulsoterapia, que consiste en la administración venosa de hasta 1000 mg de metilprednisolona durante 3 días seguidos. Esta pulsoterapia puede ser usada en vasculitis severas, en casos de rechazo de órganos trasplantados y en el tratamiento de enfermedades autoinmunes graves y descompensadas, como ocurre en algunos casos de lupus, por ejemplo.

Los esteroides pueden ser administrados por varias vías. Por ejemplo, los corticoides sistémicos son tomados por vía oral o intravenosa. En el asma es muy común la administración de corticoesteroides inhalados. En la rinitis y sinusitis se prefiere la vía intranasal. En enfermedades de la piel, el corticoide es tópico, o sea, en cremas o ungüentos. Puede haber corticoides en colirios y soluciones para administración en los oídos. En la artritis la vía puede ser intraarticular (infiltración).

Absorción de los glucocorticoides

La gran mayoría de efectos colaterales ocurre en pacientes que hacen uso prolongado y con dosis altas de corticoides por vía oral o intravenosa. Esto no significa, sin embargo, que otras formas de administrar corticoides están libres de efectos adversos.

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Los corticoides por vía inhalatoria, muy usados en el tratamiento del asma, pueden tener relevante absorción sistémica, a pesar de esta ser bien más pequeña que la que ocurre con corticoides administrado por vía oral. La fluticasona por vía inhalatoria, por ejemplo, reconocidamente inhibe la producción del cortisol por la suprarrenal y puede causar efectos colaterales sistémicos, cuando usada seguidamente durante varios meses, principalmente en niños.  Otras formas de corticoide inhalatorio parecen tener absorción sistémica menor.

Inyecciones intraarticulares de dexametasona pueden causar el síndrome de Cushing (más adelante voy a explicar lo qué es esta alteración).

Inclusive los corticoides en pomada o crema pueden ser absorbidos por el organismo de forma suficiente para causar efectos colaterales si su uso es prolongado. La absorción del corticoesteroides a través de la piel depende de algunos factores. Por ejemplo, áreas como pliegues de la piel, cuero cabelludo y frente tienen una mayor absorción. En niños y en áreas de inflamación o descamación de la piel también es mayor la absorción sistémica de  los corticoides.

En general, no hay ningún tipo de corticoesteroides  sin efectos colaterales. No importa la vía;  cuanto mayor es el tiempo de tratamiento y la dosis utilizada, mayores son los riesgos de efectos adversos.

Efectos colaterales de la prednisona y los glucocorticoides en general

Al mismo tiempo que son fármacos muy útiles en una variedad de enfermedades graves, los corticoides presentan, especialmente si usados a largo plazo, una lista de muchos efectos colaterales indeseables, desde problemas estéticos hasta infecciones severas por inhibición del sistema inmune.

Los efectos colaterales están íntimamente relacionados con la dosis y el tiempo de uso. El uso esporádico y durante poco tiempo  no es capaz de causar los efectos adversos que se describen a continuación. No tienes que preocuparte con la prescripción de corticoides durante solamente una semana, aunque en dosis altas.

Toda vez que el uso de corticoides en dosis prolongadas o durante tiempo prolongado es ponderado,  es importante evaluar con cautela los posibles beneficios y los efectos probables.  Se indicará el uso siempre que el médico juzgar que la enfermedad que se tratará es más grave que los potenciales efectos adversos.

Después de leer este artículo,  puedes tener la impresión de que la prednisona y otros medicamentos similares son terribles. Es importante señalar que el uso prolongado y en dosis elevadas solamente suele ser indicado en enfermedades graves, que pueden conducir a la muerte o a limitaciones severas.

a) Efectos colaterales de los glucocorticoides en la piel

Los efectos estéticos de los corticoides son los que más incomodan los pacientes, principalmente las mujeres. Cerca de mitad de los individuos que usan, por lo menos, 20 mg diarios de prednisona, o dosis equivalente de cualquier otro corticoide, durante tres o más meses, presentarán efectos colaterales estéticos.

Entre los más comunes incluyen equimosis y púrpura asociadas al corticoesteroide. Estas alteraciones son pequeñas hemorragias que se producen debajo de la piel, generalmente en áreas expuestas al sol, como las manos y los antebrazos. Otro efecto adverso común es una piel es una piel más fina y frágil.

cushing

Estrías de color púrpura situadas en la región abdominal, calvicie, crecimiento de pelos en las mujeres y acné también ocurren con frecuencia en usuarios crónicos de corticoides por vía oral (lee: MEJORES TRATAMIENTOS DEL ACNÉ).

El riesgo de cánceres de piel del tipo no melanoma parece ser mayor en personas que toman corticoides durante largos períodos.

Pacientes que hacen uso de corticoides en cremas y pomadas durante mucho tiempo también pueden presentar efectos no deseados en la piel, tales como atrofia, estrías, teleangiectasias y manchas moradas. Un mayor riesgo de infecciones micóticas en la piel también ocurre con el tratamiento prolongado.

Una muestra típica de la toxicidad por corticoesteroides es el desarrollo de la apariencia “cushingoide”, que se caracteriza por una cara redondeada (llamada facies en luna), por la acumulación de grasa en la región posterior del cuello y la espalda (llamada joroba o giba de búfalo) y distribución irregular de la grasa corporal, con un predominio en la región  abdominal y el tronco. Este conjunto de efectos colaterales, llamados síndrome de Cushing, es uno de los más problemáticos porque cambia mucho la apariencia del paciente, especialmente en las personas que eran previamente delgadas.

Joroba - Giba de búfalo

El síndrome de Cushing suele aparecer en los primeros 2 meses de tratamiento con corticoides en dosis mayores que 20 mg/día en algunos pacientes; sin embargo, dosis mayores que 10 mg al día ya son suficientes para provocar esta alteración.

b) Efectos colaterales de los glucocorticoides en los ojos

El uso continuo de corticoides sistémicos, habitualmente durante más de 1 año en dosis mayores que lo equivalente a 10 mg de prednisona al día, puede provocar cambios oftalmológicos tales como la catarata y el glaucoma. Tanto los corticoides usados por vía oral, nasal (spray nasal para el asma o bronquitis) o en forma de colirios pueden causar ambas enfermedades.

Pacientes que hacen uso crónico de corticoides deben ser evaluados periódicamente por un oftalmólogo a fin de detectar signos precoces de cataratas o glaucoma.

c) Efectos colaterales metabólicos de los glucocorticoides

A partir de la dosis de 5 mg al día hay una clara tendencia al aumento de peso y la acumulación de grasa en la región del tronco y abdomen. Cuanto mayor es la dosis del corticoide, mayor es el aumento de peso.

Además de la acumulación de grasa, el tratamiento crónico con corticoesteroides también lleva a cambios en el metabolismo de la glucosa y puede, inclusive, causar diabetes mellitus. El riesgo es mayor en los individuos que tienen valores de glucosa ligeramente cambiados antes del inicio de corticoide. A pesar de la diabetes ser reversible en la mayoría de los casos después de la suspensión del fármaco, algunos pacientes siguen siendo diabéticos para el resto de la vida.

Dosis diarias de prednisona mayores que 10 mg durante más de 3 meses también pueden provocar alteraciones en los niveles de colesterol, expresamente elevaciones en el colesterol LDL (colesterol malo) y triglicéridos, y reducción de los niveles del colesterol HDL (colesterol bueno) (lee: COLESTEROL HDL, COLESTEROL LDL Y TRIGLICÉRIDOS).

d) Efectos colaterales cardiovasculares de los glucocorticoides

La incidencia de diversas enfermedades cardiovasculares suele aumentar con el uso prolongado de corticoides. Podemos citar la ocurrencia creciente de hipertensión, infarto de miocardio, insuficiencia cardíaca y accidente cerebrovascular (ictus cerebral).

El riesgo de enfermedades cardiovasculares depende del tiempo de tratamiento y de la dosis. Los pacientes que desarrollan síndrome de Cushing tienden a ser los que tienen la tasa más alta de la aterosclerosis y mayor riesgo de problemas cardíacos.

Pequeñas dosis de corticoides durante un tiempo corto no parecen aumentar el riesgo cardiovascular de forma relevante.

e) Efectos colaterales músculo esqueléticos de los glucocorticoides

El uso crónico de glucocorticoides se asocia con varios cambios musculo esqueléticos. El más común es la osteoporosis.  En este caso, inclusive bajas dosis, como 2,5 mg o 5 mg al día, si usadas en forma crónica, pueden acelerar la pérdida de masa ósea.

La corticoterapia prolongada también es responsable del aumento de la incidencia de necrosis de hueso, fracturas óseas y lesiones musculares (miopatía), trastornos de crecimiento, cuando utilizada en niños

f) Efectos colaterales de los glucocorticoides en el sistema nervioso central

El uso de corticoides, en un primer momento, puede causar una sensación de bienestar y euforia. Sin embargo, a largo plazo, se asocia con una mayor incidencia de cuadros psiquiátricos, como psicosis y depresión, como insomnio y cambios de memoria.

g) Efectos colaterales inmunológicos de los glucocorticoides

La inmunosupresión causada por la terapia de corticoesteroides es un efecto deseable en los casos de enfermedades autoinmunes, pero también puede ser un gran problema, ya que facilita la aparición de infecciones. Es necesario equilibrar los riesgos con los beneficios.

El riesgo de infección se presenta en aquellos pacientes que toman el equivalente a 10 mg al día o más de prednisona durante varios días. Este riesgo se convierte en dosis muy altas por encima de 40 mg al día o una dosis acumulada de 700 mg de prednisona durante el tratamiento.

Además de facilitar las infecciones, los corticoides también inhiben la aparición de fiebre, lo que dificulta el reconocimiento de un proceso infeccioso en curso.

Pacientes que reciben altas dosis de corticoides deben evitar las vacunas compuestas de virus vivos, bajo el riesgo de desarrollar infecciones de la vacuna. Se puede administrar la vacuna de virus muerto, sin embargo, los corticoesteroides también pueden impedir la formación de anticuerpos, causando la ineficacia actual de la inmunización. Dosis mayores frecuentemente son necesarias para una inmunización efectiva.

Las infecciones de candidiasis orales y vaginales son muy comunes en pacientes que hacen uso crónico de glucocorticoides (lee: CANDIDIASIS – SÍNTOMAS, TIPOS Y CAUSAS).

i) Otros efectos colaterales de los glucocorticoides

La lista de posibles efectos colaterales de los corticoides es muy extensa. Además de los ya mencionados, otros efectos adversos relativamente frecuentes son: retención de líquidos, cambios menstruales, gastritis, úlcera péptica, esteatosis hepática, pancreatitis e infertilidad.

Cuidados y peligros del uso de glucocorticoides

La corticoterapia prolongada requiere algunos cuidados, principalmente en el tiempo de suspender la droga.

El uso de prednisona o similares durante mucho tiempo inhibe la producción natural de cortisol por la glándula suprarrenal. Como los corticoides sintéticos tienen una vida media de algunas horas solamente, la suspensión abrupta hace que después de 2 o 3 días los niveles de cortisol queden próximos a cero. Cuando la suprarrenal queda muy tiempo inhibida por la administración de corticoides exógenos, tarda hasta volver a producir el cortisol naturalmente. En general, tratamientos que duran menos de 3 semanas generalmente no causan grandes efectos colaterales ni causan inhibición prolongada de las suprarrenales.

Como el cortisol es una hormona esencial para la vida, el paciente que suspende el corticoide sintético abruptamente entra en un estado llamado insuficiencia suprarrenal, que puede progresar a un shock circulatorio, coma y muerte si no es cuidado rápidamente.

Por lo tanto, siempre se debe hacer la retirada de corticoides después del uso a largo plazo de forma lenta y gradual. Nunca suspender el tratamiento sin conocimiento del médico.

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