Calambres musculares: causas, prevención y tratamiento

¿Qué es el calambre?

La mayoría de nuestros grandes grupos musculares trabajan de forma voluntaria, es decir, se contraen y relajan según nuestra voluntad. Cuando uno o más músculos se contraen repentinamente de forma involuntaria, lo llamamos espasmo muscular. Si el espasmo es intenso y persistente, lo llamamos calambre.

Un calambre es, por lo tanto, una contracción muscular repentina, no intencionada y muy dolorosa que puede durar desde unos segundos hasta varios minutos. Cuando tu pie tiene calambres y se contrae por todas partes, no sirve de nada simplemente tratar de relajarlo con la “fuerza de la mente”, tiene que ir allí con las manos y revertir con fuerza la contracción.

Los calambres musculares son extremadamente comunes. Se estima que hasta el 95% de las personas los experimentarán en algún momento de sus vidas. Son más comunes en adultos que en niños y se vuelven más frecuentes a medida que el individuo envejece.

Cualquier músculo de control voluntario puede sufrir calambres. Los más comunes son:

  • Pantorrillas (terneros).
  • Músculos anteriores y posteriores del muslo.
  • Pies.
  • Manos.
  • Cuello.
  • Abdomen.

Causas

Se cree que la causa básica del calambre es una hiperexcitación de los nervios que estimulan los músculos. Este cambio nervioso es más común en las siguientes situaciones:

  • Actividad física vigorosa (el calambre puede ocurrir durante o después del esfuerzo físico).
  • Deshidratación (una de las principales causas en los ancianos y los que usan diuréticos)
  • Embarazo (por lo general los calambres es causado por bajos niveles de magnesio).
  • Trastornos hidroelectrolíticos, principalmente depleción de calcio y magnesio.
  • Fractura ósea (como autoprotección, los músculos alrededor de la lesión se contraen involuntariamente).
  • Alteraciones metabólicas, como diabetes, hipotiroidismo, alcoholismo e hipoglucemia.
  • Enfermedades neurológicas, como Parkinson, enfermedades de la neurona motora o enfermedades primarias de los músculos (miopatías).
  • Insuficiencia venosa y várices en las piernas.
  • Largos periodos de inactividad (quedarse sentado en posición inadecuada, por ejemplo).
  • Alteraciones estructurales, como pie plano y el genu recurvatum (hiperextensión de la rodilla).
  • Hemodiálisis.
  • Cirrosis hepática.
  • Deficiencia de vitaminas B1, B5 y B6.
  • Anemia.
  • Obesidad.

Mucho se comenta sobre depleción de potasio como causa de calambres. En realidad, la hipocalemia (bajos niveles sanguíneos de potasio) puede causar contracciones involuntarias, sin embargo sus principales síntomas son la debilidad y la parálisis muscular. El calcio y el magnesio son causas más importantes y comunes de calambres.

Algunos medicamentos también pueden ser causa de calambres:

En personas con más de 60 años, los calambres frecuentes pueden ser señales de aterosclerosis, que lleva a la disminución de la circulación sanguínea en determinado grupo muscular por obstrucción del flujo por placas de colesterol.

En las mujeres embarazadas, los calambres pueden ser causados ​​por el aumento de peso adicional (que ejerce tensión sobre los músculos de las piernas) y cambios en la circulación sanguínea y en el suministro de sangre a los músculos. La presión del bebé que crece en el útero también puede actuar sobre los nervios y vasos sanguíneos que viajan hacia las piernas, facilitando el desarrollo de calambres.

En pacientes con tétanos se puede presentar un cuadro de calambres generalizados, siendo esta enfermedad una emergencia médica, ya que puede afectar incluso a los músculos encargados de los movimientos respiratorios y llevar al paciente a la muerte. Afortunadamente, con la vacunación masiva de la población, el tétanos se ha convertido en una enfermedad poco común.

Calambres nocturnos en las piernas

Los calambres nocturnos son un evento extremadamente común, pero curiosamente, rara vez se informan a los médicos. Por diversas razones, muchos pacientes terminan por no buscar ayuda médica y prefieren utilizar tratamientos caseros para los calambres en las piernas o en los pies, que a menudo son ineficaces.

Los calambres nocturnos están presentes en casi el 50% de las personas mayores de 50 años. La mayoría de estos pacientes reportan tener estos síntomas al menos tres veces por semana.

Los calambres durante el sueño atacan repentinamente y afectan típicamente a los músculos de las extremidades inferiores, generalmente el pie, el muslo o la pantorrilla.

Las contracciones duran desde segundos hasta varios minutos y se alivian estirando los músculos afectados. La mayoría de las personas experimentan calambres en las piernas solo por la noche y permanecen libres de contracciones involuntarias durante el día.

La causa de los calambres nocturnos en las piernas suele ser una de las ya descritas en el tema anterior. Es importante prestar mucha atención a los medicamentos que utiliza el paciente, en particular los antihipertensivos, los diuréticos y los anticolesterolémicos, que a menudo se recetan a los ancianos.

En muchos casos, sin embargo, el calambre nocturno es idiopático, es decir, no tiene una causa identificable. Se trata de individuos que suelen tener antecedentes familiares de calambres y por mucho que se investigue no podemos detectar ningún tipo de alteración que justifique el cuadro clínico.

¿Cómo evitar los calambres?

Para evitar el calambre debe realizarse una buena sesión de estiramiento antes y después de hacer ejercicio, principalmente en el caso de los sedentarios. También es importante una buena hidratación antes, durante y después del esfuerzo físico, y evitar ejercicios en días muy calurosos.

Las personas sedentarias suelen tener más calambres, por lo que mantenerse activo suele ser una buena solución para prevenirlos.

En personas con calambres nocturnos en las piernas o pies, se recomienda:

  • Un programa de estiramientos de 15 minutos antes de acostarse.
  • Dar preferencia a alimentos ricos en calcio y magnesio,
  • Mantener una buena hidratación durante todo el día y evitando el sedentarismo.
  • Algunas personas necesitan zapatos especiales que evitan las contracciones involuntarias y los calambres en los pies.

Los estiramientos parecen ser el mejor método para prevenir los calambres, especialmente cuando éstos ocurren en las piernas. Es importante señalar que no será de un día para otro que los estiramientos darán resultados. Se necesitan al menos algunas semanas con estiramientos diarios para que el músculo tenga más resistencia a las contracciones involuntarias.

Otra opción para pacientes sedentarios con calambres nocturnos es practicar bicicleta estática durante unos minutos antes de acostarse.

Dejar la sábana suelta sin amarrarla a la cama también ayuda porque mantiene los pies libres. La sábana adherida puede seguir obligando a los pies a flexionarse o extenderse, favoreciendo la aparición de contracciones involuntarias.

Hidratación adecuada y estiramientos frecuentes resuelven los problemas de la mayoría de las personas con calambres idiopáticos. El mejor modo de controlar el grado de hidratación del cuerpo es a través del color de la orina. Las personas deshidratadas presentan una orina muy amarilla y normalmente de olor fuerte, mientras que un cuerpo hidratado produce una orina clara y sin olor (lea: Orina con olor fuerte).

Quienes tengan calambres frecuentes deben evitar el exceso de alcohol y cafeína, ya que ambas son sustancias diuréticas, que favorecen la deshidratación.

Existen algunos medicamentos, como vitamina E, complejo B, verapamilo, cloroquina y gabapentina que pueden ayudar en casos específicos, pero que sólo deben ser administrados después de una evaluación médica.

El agua tónica posee pequeñas cantidades de quinina, una sustancia que también parece prevenir calambres. Existen relatos de experiencias en las cuales se registra una mejoría respecto a los calambres nocturnos algunos días después de estar ingiriendo agua tónica durante las noches.

En pacientes con problemas de salud que favorecen la aparición de calambres, tales como varices, traumatismos ortopédicos, anemia, exceso de medicación, etc., el tratamiento debe dirigirse a la causa, siempre que sea posible.

¿El plátano previene los calambres?

Esa idea de que el plátano evita calambres es un poco confusa. La fruta es rica en potasio, carbohidratos (glucosa) y agua. Durante el esfuerzo físico existe por parte de los músculos una gran demanda de energía (glucosa). Después de algún tiempo de ejercicio, el músculo agota sus reservas de glucosa y pasa a utilizar otros medios para generar energía. Una de las causas de calambres es la acumulación de ácido láctico, que es “basura” metabólica, después de la generación de energía con baja utilización de glucosa. Una buena hidratación ayuda a “lavar” ese exceso de ácido láctico de la circulación y evita los calambres.

Por lo tanto, teóricamente el plátano ayuda porque repone los niveles de potasio, hidrata y proporciona energía (glucosa) para los músculos. Eso es cierto para los calambres causados por ejercicios. No obstante, esta indicación no funciona con mucha gente. La respuesta parece ser de carácter individual, pero como el plátano no le hace mal a nadie, no se pierde nada con probar.

Calambres en la hemodiálisis

Pacientes con insuficiencia renal en hemodiálisis son un caso aparte. El calambre es una señal de reducción del flujo sanguíneo hacia el músculo acometido. En general, ocurre por la retirada en exceso de líquidos durante las sesiones de hemodiálisis o por dosis elevadas de antihipertensivos.

Pacientes con calambres que no usan antihipertensivos deben aumentar su peso seco (peso después de la sesión de hemodiálisis). Aquellas personas con calambres, pero que usan medicamentos para la hipertensión, deben tratar de suspenderlos o reducir la dosis, incluso si la presión aún está mal controlada.

Tratamiento

Cuando aparecen los calambres, lo primero que debe hacer es tratar de revertir inmediatamente las contracciones estirando la extremidad afectada. Movilizar los músculos con las manos (o con ayuda del suelo o pared) los músculos en sentido contrario al que se están contrayendo, hasta que desaparezca el dolor y el espasmo. Un suave masaje y compresas de agua caliente en los músculos afectados ayudan a relajar los músculos.

En el momento de los calambres, no es necesario tomar ningún medicamento. Una vez que el calambre haya desaparecido, solo hidrátate y descansa para evitar recaídas.


Referencias


Autor(es)

Médico licenciado por la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ), con títulos de especialista en Medicina Interna por la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ) y de Nefrología por la Universidad Estadual de Río de Janeiro (UERJ) y por la Sociedad Brasileña de Nefrología (SBN). Actualmente vive en Lisboa, Portugal, tiene títulos reconocidos por la Universidad de Oporto y por el Colegio de Nefrología de Portugal.

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