Aftas en la boca: causas y tratamiento

Autor: Dr. Pedro Pinheiro

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¿Qué es una afta?

La afta, también llamada úlcera aftosa, estomatitis aftosa o llagas, es una pequeña úlcera que puede aparecer en casi cualquier parte de la cavidad oral: lengua, labios, encías, garganta, úvula, etc. Son lesiones ovaladas, blanquecinas (a veces amarillentas), poco profundas y limpias (no tienen pus, bacterias u otros signos de infección). Pueden ser simples o múltiples, pequeñas o grandes.

Las aftas bucales son muy dolorosas y, a menudo, interfieren con actividades simples como hablar, comer y besar. Afortunadamente, las lesiones son benignas y no suelen causar mayores problemas que esta incomodidad. Sin embargo, algunas enfermedades más graves de la cavidad bucal pueden manifestarse con lesiones ulceradas muy similares, lo que puede generar cierta confusión. Un ejemplo es el cáncer de la cavidad oral, que en las primeras etapas puede parecerse con una afta.

Todo mundo ya tuvo por lo menos una afta a lo largo de la vida; el 20% de la población sufre con aftas recurrentes. Son más comunes en preadolescentes, adolescentes y adultos jóvenes, y tienden a disminuir su incidencia con el paso de los años.

La mayoría de las aftas duran un promedio de una a dos semanas y generalmente sanan sin dejar cicatriz. Las aftas bucales que tardan más en cicatrizar son aquellas que aparecen en lugares donde hay un contacto constante con los dientes o con los alimentos, sufriendo traumatismos repetidos a lo largo del día.

Algunas personas tienen aftas bucales grandes, llamadas aftas bucales major, que son profundas y miden más de 1 cm de diámetro. Estos tardan hasta seis semanas en desaparecer y pueden dejar una cicatriz.

También existe la afta herpetiforme, formada por múltiples úlceras pequeñas que se unen y se convierten en una gran lesión.

También está la afta herpetiforme, formada por múltiples úlceras pequeñas que se juntan y se convierten en una gran lesión. Estas aftas pueden venir acompañadas de ganglios linfáticos en el cuello (bubón) y, a veces, de fiebre baja y malestar.

Por muy grandes y numerosas que sean, no son causantes de mal aliento.

Causas

Las aftas no son contagiosas, sin embargo sus causas no están del todo esclarecidas. Parecen ser causadas por desbalances en el sistema inmune. Algunos detonantes conocidos son:

  • Traumas locales, como mordeduras accidentales.
  • Estrés psicológico.
  • Pocas horas de sueño.
  • Helicobacter pylori, la misma bacteria que causa úlcera gástrica.
  • Algunas pastas dentales que contienen sodio-lauril-sulfato.
  • Reflujo gastroesofágico.
  • Comidas, como chocolate, café y bebidas ácidas.
  • Tabaco.
  • Alteraciones hormonales durante el ciclo menstrual.
  • Deficiencia de algunas vitaminas y minerales, como vitamina B12, vitamina C, zinc, hierro y ácido fólico.
  • Medicamentos, como antiinflamatorios, Rapamicina, Metotrexate, Aspirina y Atenolol.
Dos aftas en el labio inferior causadas por un traumatismo (mordedura accidental)
Dos aftas en el labio inferior causadas por un traumatismo (mordedura accidental)

Algunas personas que tienen la costumbre de acostarse inmediatamente después de la última comida, pueden presentar aftas recurrentes. Este hecho probablemente está relacionado con algún grado de reflujo gastroesofágico, que lleva al aumento de la acidez de la cavidad oral. Las aftas suelen aparecer uno o dos días después, por lo cual, muchas veces, los pacientes no relacionan un hecho con el otro.

Una predisposición genética para el desarrollo de aftas recurrentes está fuertemente sugerida por el hecho de que el 40% de los pacientes tienen antecedentes familiares positivos, con aftas recurrentes desde la infancia.

Tratamiento

No existe medicamento milagroso para las aftas. Ninguna sustancia cura la úlcera de un día para otro. Como la afta suele durar hasta dos semanas, los tratamientos actuales tienen como objetivo acelerar el proceso de cicatrización de la lesión.

Es importante distinguir las pomadas que contienen apenas anestésicos, que sirven apenas para alivios sintomáticos, de aquellas con corticoides y antiinflamatorios en su fórmula, que efectivamente pueden acelerar la cicatrización.

Medicamentos para las aftas

Los dos medicamentos más usados para este fin son:

  • Amlexanox (Aphthasol® o Aftaid®).
  • Acetonido de triancinolona (OMCILON- A ®).

El Amlexanox es el que ha presentado los mejores resultados en los trabajos científicos.

La cauterización de las aftas con nitrato de plata es otra opción capaz de reducir el dolor que produce la lesión.

Todos los demás remedios para las aftas que se venden en las farmacias son básicamente una variación de los anestésicos tópicos con bicarbonato y antibióticos.

Los medicamentos que tienen anestésicos, como la lidocaína, la benzocaína o la procaína, pueden ayudar, ya que pueden eliminar temporalmente el dolor, lo que puede ser útil para los pacientes cuyas aftas les dificultan comer.

Remedios caseros para las aftas

El problema con los tratamientos caseros es que la mayoría de ellos nunca han sido estudiados en estudios científicos y, por lo tanto, no hay pruebas científicas de su eficacia o seguridad.

En Internet es muy fácil encontrar innúmeras recetas caseras para tratar las aftas. Hay que tener cuidado con lo que se aplica en la lesión para no aumentar la inflamación y empeorar el cuadro.

Algunas opciones aceptables, mas no tan efectivas, son:

  • Enjuagarse con una solución hecha con una cucharada de leche de magnesia o bicarbonato de sodio diluido en un vaso de agua.
  • Diluir agua oxigenada en agua común y aplicar con algodón directamente en la afta.
  • Mezclar Difenidramina (Benadryl®) con leche de magnesia y enjuagar.

Cuando use diluciones para enjuagarse, siempre escupa el líquido al final, nunca se lo trague.

Evite el contacto directo de sustancias abrasivas puras, como alcohol o bicarbonato en polvo. Esto puede irritar la lesión y empeorar el cuadro. Los enjuagues bucales con alcohol también pueden irritar la afta y hacerla peor.

La pasta de dientes no es buena para tratar las aftas e incluso puede empeorarlas, ya que muchas marcas contienen lauril sulfato de sodio.

¿Cuándo preocuparse con una afta bucal?

Pese a ser benigna en la inmensa mayoría de los casos, la afta puede ser una manifestación de enfermedades sistémicas o puede ser confundida con lesiones graves, como neoplasia de la cavidad oral.

Una consulta con el dentista o médico estomatólogo debe ser considerada en los siguientes casos:

  • La afta es excepcionalmente grande.
  • Las aftas son recurrentes con nuevos surgimientos después de la cicatrización de las primeras.
  • La afta demora más de tres semanas en cicatrizar.
  • Si hay señales de infección en el área del afta.
  • Si hay síntomas sistémicos (fiebre, pérdida de peso, pérdida del apetito…) que sugieran la presencia de alguna enfermedad detrás de las aftas.
  • Si hay fiebre.
  • Si hay úlcera también en los órganos genitales.

¿Qué enfermedades ocurren con aftas o lesiones semejantes?

Normalmente las úlceras orales causadas por enfermedades sistémicas son múltiples y recurrentes. Suelen tener algunas características diferentes de las aftas comunes y suelen acompañarse de otros síntomas.

  • En casos de lupus, las aftas suelen ser indoloras y estar acompañadas de lesiones de piel y dolores en las articulaciones, además de síntomas sistémicos con fiebre baja y cansancio.
  • En el caso de la enfermedad de Behcet, también una enfermedad autoinmune, las aftas son múltiples, recurrentes y se hacen acompañar de úlceras también en los órganos genitales. También es común que existan lesiones en los ojos.
  • En los casos de enfermedad celíaca y enfermedad de Crohn, las aftas vienen en conjunto con síntomas intestinales, como diarrea y sangre en las heces.
  • La neutropenia, que es la disminución del número de neutrófilos (un tipo de glóbulo blanco) en la sangre, también es causante de úlceras orales. Normalmente es visto en enfermos en quimioterapia, pero puede ocurrir en cualquier enfermedad o medicamento que cause neutropenia.
  • Algunos cánceres de la cavidad oral pueden presentarse como ulceraciones, siendo inicialmente confundidos con aftas comunes. Por eso, toda afta que demora en cicatrizar debe ser evaluada por un médico, principalmente si el paciente es fumador.

Varias infecciones pueden causar úlceras orales semejantes a las aftas:

  • El virus VIH puede causar úlceras orales en la llamada fase aguda, esto es, algunas semanas después de la contaminación, o en fases avanzadas, cuando ya existen criterios para el SIDA.
  • Infección por Coxsackievirus (herpangina), muy común en los niños, puede sobrevenir con dolores de garganta, fiebre, pequeñas úlceras orales y lesiones en las palmas de las manos y plantas de los pies.
  • La sífilis, tanto en la fase primaria como la secundaria, puede sobrevenir con úlceras orales. Normalmente son múltiples y, en la fase secundaria, demoran en cicatrizar.
  • El herpes labial se presenta como vesículas que pueden transformarse en pequeñas úlceras después de romperse. El aspecto no es muy parecido con la afta, pero puede ser confundido por personas sin conocimientos médicos. Son dos enfermedades diferentes, con etiologías y tratamientos distintos.
Múltiples aftas bucales: posible causa secundaria
Múltiples aftas bucales: posible causa secundaria

Preguntas más comunes

Tengo aftas recurrentes, ¿eso significa que tengo una enfermedad?

No. Hasta un 20% de la población sufre aftas recurrentes sin que ello indique la presencia de otra enfermedad.

¿Todos los que tienen aftas tienen problemas estomacales?

No. De hecho, solo una pequeña parte de estas personas tienen un problema gástrico.

Tengo una grande afta en la boca y noté un ganglio agrandado en el cuello. ¿Está una cosa relacionada con la otra?

Puede estar. La presencia de lesiones en la cavidad oral puede ser la causa de agrandamiento de los ganglios linfáticos en el cuello. El mismo razonamiento se aplica a las lesiones en la cara y el cuero cabelludo.

Cada vez que me muerdo los labios o la lengua sin querer me sale una afta. ¿Esto es normal?

Sí. El traumatismo en la cavidad oral es una de las principales causas de las aftas bucales.

Escuché que poner bicarbonato de sodio en el herpes labial los ayuda a sanar. ¿Esto funciona?

Si y no. Evite poner bicarbonato de sodio en polvo directamente sobre el herpes labial, ya que esto puede causar irritación y aumentar la inflamación. Sin embargo, hacer gárgaras con una cuchara de té de bicarbonato diluido en un vaso de agua es uno de los tratamientos caseros sugeridos.

¿Cuáles son los alimentos que se deben evitar cuando hay una afta labial activa?

Alimentos ácidos, como jugos de cítricos y refrescos, alimentos con mucha sal, especias o pimientos. También trate de evitar los alimentos muy duros que pueden lesionar e irritar las aftas al masticar.

¿Poner pasta de dientes en el afta ayuda a que cicatrice?

No. De hecho, algunos tipos de pasta de dientes pueden incluso empeorar las lesiones.

¿Perforar la afta con una aguja ayuda a curar?

No, y puede empeorar la situación.

Cada vez que como piña, me salen aftas bucales. ¿Esto tiene sentido?

Sí. Algunas personas tienen una especie de alergia a ciertos alimentos, lo que les provoca aftas bucales. Los más citados son la nuez, la avellana, la canela, la piña y otros cítricos.

¿La afta puede causar fiebre?

Puede, pero en estos casos siempre está indicada una valoración médica para descartar otras causas, ya que la gran mayoría de las aftas no provocan fiebre.

Siempre que duermo con el estómago lleno, tengo afta en los días siguientes. ¿Esto tiene sentido?

Sí. Las personas que tienen reflujo gastroesofágico experimentan un empeoramiento si se acuestan inmediatamente después de comer. Esto puede aumentar la acidez de la boca y causar aftas.

¿La bacteria H.pylori puede causar aftas bucales?

Sí, puede.

¿La afta se transmite por besos?

No. La afta no es una enfermedad transmisible. Sin embargo, algunas enfermedades infecciosas, como la sífilis, pueden causar úlceras orales contagiosas.

¿Puede el estrés causar aftas?

Sí, puede.

¿Cuántos días suele durar una afta?

En promedio, 7 días.

¿La presencia de aftas bucales aumenta el riesgo de transmitir enfermedades de transmisión sexual durante el sexo oral?

Teóricamente sí, pero no hay estudios que demuestren de forma efectiva cuál es el riesgo real.

¿Se puede confundir una afta con herpes labial?

No por los médicos. Las lesiones suelen ser bastante diferentes.

¿Fumar causa herpes labial?

Sí, fumar favorece la aparición de aftas en la boca y lengua. Algunas personas también desarrollan aftas bucales poco después de dejar de fumar, debido al estrés que experimentan en los primeros días sin fumar.

¿Puede la afta convertirse en cáncer?

No, las aftas son lesiones benignas. Sin embargo, algunos cánceres de boca pueden manifestarse como úlceras bucales, similares a las aftas bucales que no cicatrizan.


Referencias


Autor(es)

Médico licenciado por la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ), con títulos de especialista en Medicina Interna por la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ) y de Nefrología por la Universidad Estadual de Río de Janeiro (UERJ) y por la Sociedad Brasileña de Nefrología (SBN). Actualmente vive en Lisboa, Portugal, tiene títulos reconocidos por la Universidad de Oporto y por el Colegio de Nefrología de Portugal.

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