Hormonas TSH y T4 libre – Examen de la función tiroidea

Las dos principales alteraciones de la glándula tiroides, el hipotiroidismo y el hipertiroidismo, se diagnostican a través del análisis de sangre para medir los niveles sanguíneos de básicamente dos hormonas llamadas T4 libre y TSH.

En este artículo vamos a explicar cómo interpretar los resultados de las principales pruebas de sangre relacionadas con la tiroides. A lo largo del texto, vamos a abordar los siguientes tópicos:

  • ¿Cómo funciona la tiroides?
  • ¿Cuáles son las hormonas de la tiroides?
  • ¿Qué son TSH, T3 y T4?
  • Importancia de la T4 libre.
  • Valores normales de T4 y TSH.
  • Significado de una TSH alta.
  • Significado de una TSH baja.

¿Qué son el hipotiroidismo y el hipertiroidismo?

En resumen, el hipotiroidismo es una enfermedad causada por la producción insuficiente de hormonas tiroideas, mientras que el hipertiroidismo es una enfermedad causada por la producción excesiva de hormonas tiroideas. Ambas enfermedades pueden ser diagnosticadas mediante la medición de hormonas tiroideas circulantes en la sangre. Sin embargo, para entender lo que se quiere decir con siglas como TSH, T3 y T4 libre, hay que entender primero cómo funciona la tiroides.

Si quieres saber más sobre la enfermedad de la tiroides, lee también los siguientes artículos:
HIPOTIROIDISMO – Tiroiditis de Hashimoto
SÍNTOMAS DE PROBLEMAS DE TIROIDES
HIPOTIROIDISMO SUBCLÍNICO

¿Cómo funciona la tiroides?

La tiroides es una glándula en forma de mariposa, que se encuentra en la base del cuello. La tiroides captura el yodo consumido en los alimentos y se une a un aminoácido tirosina llamado para crear dos hormonas conocidas como triyodotironina (T3) y tiroxina (T4).

La T3 y la T4 sintetizadas por la tiroides son lanzadas en el torrente sanguíneo, donde actuarán en todas las células de nuestro cuerpo,  haciendo la regulación del metabolismo de ellas, dictando cómo las células transformarán oxígeno, glucosa y calorías en energía. Cuando la tiroides produce demasiada T3 y T4, nuestro metabolismo se acelera. Cuando la tiroides produce poca T3 y T4, nuestro metabolismo se vuelve más lento.

En general, del total de hormonas producidas por la glándula tiroides, el 80% son T4 y T3 son 20%. Aunque es producida en cantidades más pequeñas, la T3 es una hormona mucho más potente que la T4, siendo su concentración en la sangre directamente responsable de dictar el ritmo metabólico del cuerpo.

La T4 es, en verdad, una pro-hormona, es decir, una precursora de la T3. Un 80% de la T4  lanzada en el torrente sanguíneo, al llegar a órganos o tejidos tales como hígado, riñón, bazo, músculo o grasa, se convierte en T3 para utilización de las células. Por lo tanto, la T3 es la hormona tiroidea efectiva que actúa en nuestro organismo, que tiene su origen principalmente en la T4 circulante. Solamente una pequeña porción de la T3 activa es producida directamente por la tiroides.

¿Qué es la T4 libre?

Más del 99% de la T4 y T3 circulante en la sangre se une a una proteína llamada TBG (globulina fijadora de tiroxina, siglas en inglés). Estas hormonas vinculadas a la TBG son inocuas y no pueden ser utilizadas por los órganos y tejidos. Por lo tanto, solamente una fracción diminuta, llamada T4 libre y T3 libre, es químicamente activa y puede modular el metabolismo del cuerpo. Solamente la T4 libre es capaz de ser convertido a T3 en órganos y tejidos.

En resumen:
1- Quién actúa eficazmente en las células del cuerpo modulando el metabolismo es la hormona T3.
2. Gran parte de la T3 activa se deriva de la conversión de la T4 en los tejidos periféricos.
3- Como más del 99% de la T4 está conectado a la TBG, después de todo, solamente un pequeño porcentaje de menos del 1% de la T4 libre es quien, efectivamente, suministra T3 para que los órganos y tejidos del cuerpo puedan utilizarla en sus células.

En conclusión, la dosificación de la T4 libre es la prueba que realmente nos da una noción de cuánto de hormona tiroidea potencialmente útil hay en la circulación. Si hay demasiada T4 libre circulante, habrá una mucha producción de T3 en los órganos, lo que lleva al hipertiroidismo. Si hay poca T4 libre circulante, habrá una falta de T3 para los tejidos, causando el hipotiroidismo.

En la práctica clínica, la dosificación de T4 libre acaba siendo, en la mayoría de los casos, más útil que la dosificación de T3 o T3 libre.

Papel del TSH

La cantidad producida de T3 y T4 por la glándula tiroides se controla, cuidadosamente, por el sistema nervioso central, particularmente por la glándula hipófisis, una glándula situada en la base del cerebro. En las personas con la tiroides saludable, la cantidad de hormonas tiroideas libres en la sangre se mantiene siempre con el fin de ni ser excesiva ni insuficiente. Si hay más T4 libre en la sangre, la tiroides reduce su producción de T3 y T4. Por otro lado, si hay indicios de que los niveles de T4 libre comienzan a ser insuficientes, rápidamente la tiroides comienza a producir más T3 y T4 con miras a no dejar el metabolismo del cuerpo reducir su velocidad.

tiroides-esEl orden para la tiroides aumentar o disminuir la producción de T3 y T4 proviene de la glándula hipófisis por medio de  una hormona llamada TSH (hormona estimulante de la tiroides, siglas en inglés).

Ve figura al lado y sigue al razonamiento. Cuando hay poca circulación de la hormona tiroidea, la hipófisis siente esta deficiencia y aumenta la secreción de TSH, dando orden para que haya una mayor producción de T3 y T4 por la tiroides. Cuando los niveles de T3 y T4 vuelven a quedar satisfactorios, la hipófisis detecta esta normalización y automáticamente reduce la producción de TSH,  lo que, reduce, por tanto, la estimulación de la tiroides, evitando que ella pase a producir hormonas en exceso.

El equilibrio entre la TSH y los niveles de T4 libre es muy delicado. La hipófisis hay siempre que mantener una concentración óptima de TSH, de modo que, además de  evitar que la tiroides produzca pocas hormonas, también no las estimule a producirlas en demasiado.

Valores normales de TSH y T4 libre

En la gran mayoría de los casos, basta la dosificación de TSH y T4 libre para poder evaluar cómo es el funcionamiento de la tiroides. Antes de explicar cómo interpretar los resultados de estas dos hormonas, hay que saber cuáles son sus valores de referencia (estos valores pueden cambiar ligeramente de un laboratorio a otro).

Valores normales de TSH: 0,4 a 4,5 mU / L
Valores normales de T4 libre: 0,7 a 1,8 ng / dl.

La técnica actual de detección de TSH se llama TSH ultrasensible porque, a diferencia de las primeras generaciones de esta prueba, el método ultrasensible consigue detectar niveles tan bajos de TSH como 0,1 mU / L

¿Qué significa una TSH elevada?

Los niveles de TSH se elevan siempre que la glándula hipófisis siente que hay una caída en los niveles de las hormonas tiroideas en la circulación. En los pacientes con hipotiroidismo, la hipófisis necesita mantener niveles de TSH más elevados que lo habitual (por encima de 4,5 o 5,0 mU / L) con el fin de estimular constantemente la tiroides a aumentar su producción de T3 y T4. Desde este punto, tenemos tres situaciones diferentes:

  1. El hipotiroidismo subclínico

Si la enfermedad de la tiroides todavía es leve y la elevación de la TSH es capaz de estimular la producción de hormonas tiroideas a fin de mantenerlas en niveles adecuados, el paciente no presentará ningún síntoma, ya que los síntomas del hipotiroidismo  surgen solamente cuando los niveles de T4 libre son bajos. Este es el caso del hipotiroidismo subclínico, que es una forma inicial de hipotiroidismo.

Los pacientes con hipotiroidismo subclínico tienden a presentar una TSH poco elevada, entre 5 y 10 mU / L,  y una T4 libre normal, entre 0,7 a 1,8 ng / dl.

  1. El hipotiroidismo clínico

Si la enfermedad de la tiroides es más grave, por más que la glándula hipófisis aumente la producción de TSH, la tiroides del paciente es incapaz de producir las hormonas tiroideas de modo a normalizar los niveles sanguíneos. En estos casos el paciente tiene la  TSH elevada, por lo general por encima de 10 mU / L y niveles bajos de T4 libre. Como la T4 libre es baja, el paciente suele presentar los síntomas típicos del hipotiroidismo.

Los pacientes con hipotiroidismo no tratado pueden presentar niveles muy altos de TSH, a veces por encima de 100 mU / L.

  1. El hipertiroidismo central

Si la TSH es baja, pero la T4 libre también, nos enfrentamos con una tiroides saludable, que responde adecuadamente a la falta de TSH. El problema más una vez es de la glándula hipófisis, que delante de un bajo nivel de T4 libre se muestra incapaz de aumentar la liberación de TSH, de forma a estimular la tiroides a producir más hormonas y evitar que el paciente tenga hipotiroidismo. Esta forma de hipotiroidismo, originada en la hipófisis, es más rara que el hipotiroidismo causado por problemas en la tiroides.

Conclusión

El diagnóstico del hipotiroidismo y del hipertiroidismo, ya sean clínicos o subclínicos, se hace, en la mayoría de los casos, solamente con la dosificación de TSH y T4 libre. Eventualmente los niveles de T3 libre pueden ser solicitados para los casos más complejos, que no serán explicados aquí.

La dosificación de anticuerpos contra la tiroides, como anti-TPO, anti-tiroglobulina y TRAb es abordada en un artículo aparte que se puede acceder en este enlace: ANTICUERPOS Y TIROIDES: Anti-TPO, TRAb y Anti-tiroglobulina.


Referencias:


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