HEPATITIS C – Síntomas, transmisión y tratamiento

¿Qué es la hepatitis C?

Hepatitis es un término que significa inflamación del hígado. Diversas situaciones pueden causar hepatitis, incluyendo medicamentos, toxinas, abuso de alcohol, enfermedades autoinmunes y diversos tipos de infecciones, incluyendo las hepatitis virales, que son las causas más comunes.

La hepatitis C es un tipo específico de hepatitis viral, causada por el virus VHC (virus de la hepatitis C). A pesar de tener nombres parecidos, ser provocados por virus y atacar el hígado, las hepatitis A, B, C, D y E son enfermedades diferentes, causadas por virus diferentes, con formas de transmisión y evolución clínica distintas.

Si deseas saber sobre las diversas formas de hepatitis existentes, accede a los siguientes artículos:

La infección por la hepatitis C ocurre habitualmente en dos fases: infección aguda e infección crónica.

La infección aguda suele ser asintomática en la mayoría de los pacientes. Esta fase puede durar hasta seis meses y presenta niveles elevados del virus C en la sangre. La fase aguda termina cuando los anticuerpos producidos por el sistema inmunológico logran controlar la multiplicación del virus.

A pesar de la acción del sistema inmunológico, solamente alrededor del 15 al 20% de los pacientes consiguen quedar efectivamente curados del virus. Los otros cerca del 85% evolucionan a la hepatitis C crónica. Según la organización mundial de salud, hay cerca de 71 millones de personas crónicamente infectadas por el virus C en todo el mundo.

La hepatitis C crónica es una infección que puede permanecer silenciosa hasta fases avanzadas. La destrucción del hígado ocurre lentamente, ya veces los síntomas surgen solamente 20 años después de la contaminación. Esto explica por qué buena parte de los pacientes infectados por el virus C no saben que están enfermos. Hasta 1/3 de los pacientes con hepatitis crónica acaban desarrollando cirrosis hepática.

Transmisión

El principal medio de transmisión de la hepatitis C son a través de la exposición a sangre infectada.

Hasta el final de la década de 1980 no sabíamos que el virus de la hepatitis C existía. Por eso, las bolsas para transfusiones sanguíneas no se probaban para ese virus. Durante mucho tiempo la hepatitis C se llamaba hepatitis no A no B. Sabíamos que existía un tipo de hepatitis diferente de las conocidas hepatitis A y hepatitis B, pero la causa y la forma de transmisión eran desconocidas.

Las personas recibían transfusiones sanguíneas, eran infectadas por el virus C y ni ellas ni los médicos tenían conocimiento de ello. El resultado es que hoy encontramos miles de pacientes portadores de hepatitis C en fase avanzada de la enfermedad, que fueron inadvertidamente contaminados hace 2 o 3 décadas. Se estima que hasta el 10% de las bolsas de sangre durante la década de 1980 estaban contaminadas con la hepatitis C.

A partir del descubrimiento del virus VHC en 1989, los donantes de sangre pasaron a ser probados para la hepatitis C. Desde entonces, la transfusión sanguínea ha dejado de ser la principal vía de transmisión. Actualmente, la tasa de contaminación por la hepatitis C a través de transfusión de sangre es de solamente 1 caso por cada 1.9 millones de transfusiones. Por lo tanto, la casi totalidad de los casos de hepatitis C de origen transfusional aún vistos hoy en día son casos antiguos, que tuvieron origen en las décadas pasadas.

En los días actuales, la principal vía de contaminación es por el uso de drogas inyectables con el uso compartido de agujas entre los usuarios. En varios países, más del 60% de los usuarios de drogas inyectables están contaminados por el virus. En algunos lugares, la tasa de infección en esta población es mayor que el 80%.

La hepatitis C también puede ser transmitida por la vía sexual, aunque el riesgo es mucho más bajo que el de la hepatitis B, VIH u otras enfermedades sexualmente transmisibles.

Si sexualmente el VIH es más contagioso, por contacto de sangre, el virus C es más peligroso. Se orienta no compartir cepillos de dientes o aparatos de afeitar por el riesgo de transmisión con pequeños volúmenes de sangre.

Otras vías de transmisión menos comunes son a través del trasplante de órganos de donantes infectados, hemodiálisis, accidentes en ambientes hospitalarios, tatuaje, body piercing y transmisión perinatal.

Síntomas

Hepatitis c aguda

Como ya se mencionó, la hepatitis C es a menudo la infección asintomática por muchos años. Sin embargo, hasta un 20% de los pacientes presentan un cuadro de hepatitis aguda, que ocurre en 1 a 3 meses después de la contaminación.

Los síntomas de la hepatitis C aguda incluyen malestar, náuseas y vómitos, ictericia (piel amarilla), picazón por el cuerpo, fatiga y dolor abdominal en la región del hígado (debajo de las costillas a la derecha). Los síntomas pueden durar de 2 a 12 semanas.

 Ictericia – piel amarillenta
Ictericia – piel amarillenta

En los análisis de sangre se puede detectar aumento de las enzimas hepáticas (GOT y GTP) y bilirrubinas.

Es importante recordar que el 70% de los pacientes no presentan ningún síntoma después de la contaminación y así permanecen durante años.

Hepatitis C crónica

El gran riesgo de la hepatitis C es cuando esto se convierte en una infección crónica. Después de la contaminación, sintomática o no, solamente el 20% de los pacientes puede deshacerse del virus de la hepatitis C espontáneamente el otro 80% continúan infectados por el resto de su vida. Son estos que sufrirán las complicaciones de la hepatitis C.

Consideramos que un paciente tiene infección crónica si el virus C todavía está presente en su organismo después de 6 meses de la contaminación. Si después de ese tiempo el sistema inmunológico no logró deshacerse del virus, la posibilidad de una cura espontánea posterior es muy baja.

Los síntomas de la hepatitis C crónica comienzan a aparecer, en promedio, después de 20 a 30 años de contaminación, cuando el 30 a 50% de los pacientes desarrollarán signos de cirrosis hepática. Entre los que desarrollan cirrosis, algunos todavía tendrán otra complicación, que es la hepatocarcinoma (cáncer del hígado).

Los síntomas de la hepatitis C crónica, por lo tanto, son causados por el desarrollo de cirrosis y por la consiguiente quiebra hepática. Los más comunes son:

  • Ictericia.
  • Ascitis.
  • Orina oscura.
  • Heces claras.
  • Picazón por el cuerpo.
  • Circulación colateral (vasos sanguíneos más visibles a través de la piel, principalmente en el abdomen y el tronco).
  • Pérdida de peso.
  • Pérdida del apetito.

El 50 % restantes que no evolucionan a la cirrosis se mantienen con la hepatitis C crónica asintomática por más de 30 años. No sabemos por qué algunos pacientes con hepatitis C crónica desarrollan en cirrosis, mientras que otros permanecen asintomáticos por el resto de su vida.

Algunos factores parecen favorecer la evolución a la cirrosis, entre ellos:

Otras complicaciones

Además de la cirrosis y la hepatocarcinoma, los pacientes con hepatitis C crónica también presentan un mayor riesgo de desarrollar las siguientes complicaciones:

Diagnóstico

Todo paciente con niveles elevados de enzimas hepáticos sin explicación aparente, usuarios de drogas intravenosas, personas con antecedentes de transfusión de sangre antes de finales de los años 1990, profesionales de la salud y parejas de pacientes infectados con el virus de la hepatitis C deben hacer exámenes para buscar la presencia de hepatitis C.

El diagnóstico de la hepatitis C se realiza de la siguiente forma:

Se inicia con la investigación de anticuerpos con la serología por el método ELISA. Si la prueba es negativa, se descartará la enfermedad. Si es positivo, una segunda serología llamada RIBA-2 o RIBA-3 se realiza para confirmar el diagnóstico. Si el RIBA es negativo, esto significa que el ELISA fue un falso positivo y se descarta la enfermedad. Si el RIBA también viene positivo, se debe, entonces, hacer la investigación directa por el virus a través del VHC RNA. Este último método no sólo es capaz de identificar el virus C, sino que también puede proporcionar la carga viral en la sangre.

Un VHC RNA positivo confirma el diagnóstico de la hepatitis C, mientras que un VHC RNA negativo (con ELISA y RIBA positivos) indica aquellos los pocos casos donde hay cura espontánea de la infección.

Genotipo de hepatitis C

Ya que hay variaciones genéticas entre los virus de hepatitis C, una vez diagnosticada, es importante saber cuál genotipo es responsable por la infección. Esta información es importante porque el tratamiento es diferente para cada genotipo del virus.

Hay 6 genotipos del virus de la hepatitis C, que son clasificados por la numeración de 1 a 6. En Brasil, casi todos los casos son provocados por los genotipos 1, 2 o 3, siendo el genotipo 1 responsable de más del 60% de los casos.

Tratamiento

Hasta hace algunos años, el tratamiento de la hepatitis tenía como objetivo evitar la progresión de la infección para cirrosis y fallo hepático. Como la mayoría de los pacientes no evolucionaban hacia este estado, y los medicamentos presentan una elevada tasa de efectos colaterales, no todos los portadores del virus C acababan teniendo indicación para recibir tratamiento.

Con la introducción de una nueva gama de antivirales, llamados DAA (direct-acting antiviral), tales como Ledipasvir, Sofosbuvir, Ombitasvir, Paritaprevir, Ritonavir, Dasabuvir, Velpatasvir y Simeprevir, el tratamiento de la hepatitis C sufrió una revolución. El tratamiento con estas nuevas drogas acarrea una elevada tasa de curación de la hepatitis C, con un perfil de efectos colaterales mucho más benigno que los tratamientos antiguos, a base de interferón. Por eso, actualmente, cualquier paciente portador de hepatitis C crónica puede ser tratado.

De forma resumida, el tratamiento de la hepatitis C suele ser hecho de la siguiente con los siguientes fármacos:

  • Hepatitis C genotipo 1 – Ledipasvir-Sofosbuvir durante 12 semanas; o Sofosbuvir-Velpatasvir durante 12 semanas; o Glecaprevir-Pibrentasvir durante 8 semanas (12 semanas si hay cirrosis).
  • Hepatitis C genotipo 2 – Sofosbuvir-Velpatasvir durante 12 semanas; o Glecaprevir-Pibrentasvir durante 8 semanas (12 semanas si hay cirrosis).
  • Hepatitis C genotipo 3 – Sofosbuvir-Velpatasvir durante 12 semanas; o Glecaprevir-Pibrentasvir durante 8 semanas (12 semanas si hay cirrosis).

El objetivo del tratamiento es eliminar el VHC del torrente sanguíneo. Se considera curación de  hepatitis C cuando el virus permanece indetectable en la sangre 6 meses después del final del tratamiento.

Actualmente, la posibilidad de cura para la hepatitis C es superior al 90%, especialmente para aquellos pacientes que nunca habían sido tratados con el régimen anterior, que contenía interferón. Sin embargo, incluso los pacientes más antiguos, que fueron tratados y no han tenido ninguna respuesta a los tratamientos anteriores, todavía tienen gran oportunidad de curación con el nuevo esquema de antivirales.

Algunos puntos importantes:

  • Los únicos tratamientos científicamente probados para la hepatitis son los descritos anteriormente. Cuidado con los llamados tratamientos naturales: además de no funcionar, pueden empeorar el cuadro, ya que muchas de estas hierbas son hepatotóxicas.
  • No existe ninguna dieta específica para la hepatitis C, excepto evitar el consumo de bebidas alcohólicas.
  • Ejercicios físicos no ayudan o dificultan en el tratamiento del virus.
  • A diferencia de lo que ocurre en hepatitis B, no hay ninguna vacuna para la hepatitis C.

Referencias


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