DERMATITIS DE CONTACTO: causas y tratamiento

¿Qué es dermatitis de contacto?

Dermatitis es un término que indica inflamación de la piel. La dermatitis de contacto, también conocida como eccema de contacto o dermatitis alérgica, es, como su nombre lo indica, una inflamación de la piel que ocurre cuando entra en contacto con una sustancia que causa alergia o irritación.

El cuadro clínico habitual es un enrojecimiento intenso y picazón, que están restringidos al lugar donde el irritante tuvo contacto.

Al contrario de lo que piensa la mayoría de las personas, en hasta el 80% de los casos, la dermatitis de contacto es provocada por irritantes y no tiene nada que ver con la alergia cutánea. Solamente el 20% de los casos de dermatitis de contacto es causado por una reacción alérgica.

El eccema de contacto generalmente causa enrojecimiento intenso y picazón, que se restringe a donde el irritante ha estado en contacto.

Dermatitis de contacto irritante

La dermatitis de contacto irritante es aquella que surge del daño directo de la piel después del contacto con sustancias irritantes como ácidos, sustancias alcalinas, solventes, detergentes, etc.

Las sustancias que causan eccema de contacto son necesariamente irritantes para la piel, causando daño a su capa más superficial y la activación de mediadores inflamatorios. A diferencia de la dermatitis de contacto alérgica, que es una reacción individual a una sustancia inofensiva para la mayoría de las personas, la dermatitis de contacto irritante es causada por sustancias irritantes para todas las personas.

Sin embargo, el hecho de que una sustancia sea irritante no significa que todos reaccionen de la misma manera al contactarla. Además de la reacción individual de la piel, el grado de irritación de la piel depende de varios factores, como las propiedades químicas y la concentración del irritante, el tiempo de exposición, las condiciones ambientales como la temperatura y la humedad, y el no contacto de la piel expuesta. El producto con aire, como en el caso de las personas que pasan el día con guantes.

Gracias a todas estas variables, dos personas pueden estar expuestas al mismo producto molesto y tener respuestas muy diferentes. La dermatitis irritante generalmente ocurre en personas que tienen contacto prolongado y diario con sustancias que generalmente no provocan una reacción importante si el contacto es ocasional. Un ejemplo común son los jabones y detergentes.

No solo los químicos son responsables de la irritación de la piel. Las personas que se mojan las manos todo el día, ya sea por agua o incluso sudor, también pueden tener maceración de la capa más superficial de la piel, lo que lleva a la aparición de dermatitis. Del mismo modo, la ropa que causa fricción, especialmente si está asociada con la piel húmeda, como calcetines, guantes y pañales, también son causas de dermatitis irritante.

Dada esta información, es fácil entender por qué el eccema de contacto irritante es común en personas que tienen contacto constante con productos químicos como mecánicos, agricultores, trabajadores de la construcción, personal de limpieza, empleadas domésticas, pintores, peluqueros y muchos otros.

La dermatitis de contacto a veces ocurre no por la reacción de la piel a un químico abrasivo, sino por un micro trauma que el manejo constante de ciertos productos puede causar en la piel, como madera, papel o materiales de fibra de vidrio.

Los sarpullidos de los bebés que usan pañal es un tipo de dermatitis de contacto irritante, y ocurre a través del contacto prolongado de la piel con heces y orina.

Causas comunes

Entre las sustancias más frecuentemente reportadas como causa de dermatitis de contacto irritante, podemos mencionar:

  • Detergentes.
  • Jabón.
  • Champú.
  • Disolventes.
  • Desinfectantes.
  • Aceites.
  • Pelo de animales.
  • Plantas.
  • Cemento.
  • Pegamentos.
  • Barniz.
  • Alimentos ácidos.
  • Polvo.
  • Alcohol.
  • Agua sanitaria.
  • Caucho.
  • Plástico.
  • Tiza.
  • Fibra de vidrio.
  • Madera.
  • Papel.
  • Metales.

Dermatitis de contacto alérgica

La dermatitis de contacto alérgica es diferente de la dermatitis de contacto irritante porque es un proceso alérgico. No es causado por daño directo de la piel por contacto prolongado con una sustancia abrasiva, sino por una reacción alérgica individual al contacto con un producto en particular.

Las sustancias irritantes de la piel pueden causar dermatitis de contacto irritante en todos los que han sido expuestos a ellas, siempre que haya tiempo suficiente para dañar la capa más superficial de la piel. En el caso de la dermatitis de contacto alérgica, la reacción es inmunológica y surge incluso después de exposiciones a corto plazo. Si el paciente no es alérgico, puede tener un contacto diario prolongado con el material, lo que, sin embargo, no producirá dermatitis (a menos que la sustancia también pueda causar dermatitis irritante).

Un ejemplo simple de entender es la dermatitis de contacto alérgica causada por el níquel en los botones de los jeans. Puede usar jeans para toda la vida y tener el botón de contacto con su piel sin tener ningún problema. Sin embargo, las personas con alergias al níquel pueden desarrollar dermatitis de contacto en el área alrededor del ombligo donde el botón entra en contacto con la piel.

La dermatitis alérgica puede surgir después del primer contacto con una sustancia en particular, o incluso después de años de contacto con un producto que nunca le ha causado alergia.

Causas comunes

Se han descrito más de 3000 sustancias como posibles causas de alergia de contacto. Sin embargo, alrededor de 20 de ellas son responsables de la mayoría de los casos. Entre los más comunes podemos mencionar:

  • Níquel, presente en botones, collares, pulseras, aretes y otras joyas.
  • Hiedra venenosa, roble venenoso, zumaque venenoso.
  • Látex.
  • Tatuaje de henna.
  • Funda de manga.
  • Fruta Ginkgo (lee: Ginkgo Biloba – Propiedades y Beneficios).
  • Timerosal, antiguo componente del mertiolato y actualmente presente en algunos medicamentos y vacunas.
  • Benzocaína, presente en anestésicos tópicos.
  • Antibióticos tópicos, como neomicina, bacitracina y gentamicina (foto al comienzo de un artículo de dermatitis de contacto con ungüento Quadriderm)
  • Cremas corticoides como la hidrocortisona.
  • Adhesivos y esparadrapos.
  • Tinte de algunas telas.
  • Fragancias contenidas en perfumes, lociones de afeitar, desodorantes y jabones.
  • Formaldehídos, presentes en algunos champús, acondicionadores, humectantes y cosméticos en general.

Síntomas

Los síntomas de la dermatitis de contacto alérgica e irritante no son los mismos. Mientras que en la forma alérgica el síntoma predominante de las lesiones es la picazón, en la forma irritante hay más dolor y ardor. Describiremos los principales signos y síntomas de cada forma.

Dermatitis de contacto alérgica

Los síntomas más comunes del eccema alérgico son picazón intensa y un rash elevado y rojizo. En casos severos, las lesiones pueden formar ampollas y causar dolor. La erupción generalmente se limita a áreas que estuvieron en contacto directo con el alérgeno, pero puede aparecer en otras áreas del cuerpo si el alérgeno puede ser transportado por las manos durante el rascado.

Dermatitis de contacto alérgica provocada por una tirita.
Dermatitis de contacto alérgica provocada por una tirita. 

La erupción de la dermatitis de contacto alérgica generalmente aparece dentro de las primeras 12 a 48 horas después de la exposición al alérgeno, aunque a veces puede tardar hasta dos semanas en aparecer, como sucede con las cremas de neomicina que penetran lentamente en la piel. 

Dermatitis de contacto provocada por cremas.
Dermatitis de contacto provocada por cremas.

Dermatitis de contacto irritante

Las sustancias irritantes leves pueden causar enrojecimiento, sequedad, grietas menores y picazón. Los irritantes fuertes a menudo causan hinchazón, dolor y ampollas. En algunos casos graves, la lesión es una quemadura química típica.

Las manos son las áreas más comúnmente afectadas por el eccema irritante, especialmente en la espalda y entre los dedos.

Tratamiento

En ambas formas de eccema de contacto, la acción principal es eliminar el contacto con el producto irritante o alergénico.

En la dermatitis alérgica, una vez que el paciente no tiene contacto con la sustancia desencadenante de alergia, las lesiones tienden a desaparecer en 2 a 4 semanas.

En el eccema irritante, el uso de guantes para evitar el contacto directo de las manos con el irritante es esencial para la mejora a medio/ largo plazo. Sin embargo, si el paciente ya usa un guante con frecuencia, es importante ver si la sustancia presente en el guante no desencadena la dermatitis. El hecho de que la mano se ponga sudorosa y se cierre dentro de un guante durante varias horas al día también puede ser la causa, en cuyo caso el paciente debe acostumbrarse a secar y ventilar las manos de vez en cuando.

Mientras el paciente permanezca en contacto con sustancias abrasivas o alergénicas, las lesiones serán difíciles de tratar.

En ambos casos, las cremas hidratantes y la loción de calamina ayudan a “calmar” la piel y aliviar los síntomas. En casos más severos, se puede usar ungüentos corticoides.

Si los síntomas no mejoran con el tratamiento tópico, el uso de corticoides por vía oral pode ser indicado por el dermatólogo.


Referencias


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Médico licenciado por la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ), con títulos de especialista en Medicina Interna por la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ) y de Nefrología por la Universidad Estadual de Río de Janeiro (UERJ) y por la Sociedad Brasileña de Nefrología (SBN). Actualmente vive en Lisboa, Portugal, tiene títulos reconocidos por la Universidad de Oporto y por el Colegio de Nefrología de Portugal.