DIVERTICULITIS – Síntomas, Causas y Tratamiento

Una de cada tres personas mayores de 60 años tiene divertículos en su intestino grueso.

Divertículos son pequeñas bolsas que se forman en la pared del colon, generalmente en personas mayores de 60 años de edad. Muchas personas tienen divertículos en el colon sin presentar ningún tipo de queja o síntoma.

Los divertículos, sin embargo, pueden infectarse, llevando a un cuadro llamado diverticulitis, que generalmente cursa con fiebre, dolor abdominal y cambios del tránsito intestinal.

En este artículo vamos a explicar qué es un divertículo y cuáles son las causas, los síntomas y el tratamiento de la diverticulitis.

¿Qué es un divertículo?

Un divertículo es una pequeña bolsa que se forma en la pared del intestino grueso (colon), similar a un dedo de guante, como se puede ver en la siguiente ilustración.

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Diverticulitis
Divertículo

Un divertículo suele tener entre 0,5 y 1 cm y se forma, principalmente, en la porción final del intestino (colon descendente y sigmoideo). Los divertículos suelen aparecer a menudo en las regiones de los músculos del colon donde hay vasos sanguíneos. Esta información será importante cuando vamos a discutir sobre los síntomas.

Todo paciente que presenta al menos un divertículo identificado en algún examen diagnóstico, radiológico o endoscópico, es considerado como un portador de la enfermedad diverticular, o simplemente, diverticulosis.

¿Cómo los divertículos aparecen?

Los divertículos parecen surgir debido a una debilidad en la pared del colon asociada a años de aumento de la presión dentro del intestino. Los principales factores de riesgo son la edad, que favorece el debilitamiento de los músculos de los intestinos, y una alimentación pobre en fibras, que además de promover el estreñimiento, también contribuye a la formación de heces de pequeño volumen y no moldeadas, lo que aumenta el trabajo del colon para empujarlas  hacia al recto y el ano.

Otros factores de riesgo conocidos son la obesidad y el sedentarismo.

Aproximadamente el 30% de personas mayores de 60 años y más del 60% de personas con edad superior a 80 años tienen divertículos.

¿Qué es diverticulitis?

La mayoría de los pacientes con diverticulosis no presenta síntomas algún y muchas veces siquiera sabe que es portadora de la enfermedad diverticular. La diverticulitis ocurre cuando uno de los divertículos se inflama. Diverticulitis = inflamación del divertículo.

Actualmente se admite que la principal causa de la diverticulitis es la obstrucción del divertículo por pequeños pedazos de heces que promueven la proliferación de bacterias dentro del mismo.

No hay ninguna prueba científica de que comer cacahuetes, semillas, maíz, palomitas de maíz u otros alimentos de este tamaño pueda causar la obstrucción de los divertículos llevando a la diverticulitis. Esto es solamente un mito y los pacientes con divertículos no necesitan evitar este tipo de alimentos.

Síntomas da diverticulitis

La diverticulitis frecuentemente se llama “apendicitis del lado izquierdo”. Los síntomas pueden ser muy similares, una vez que el proceso patológico es similar. En general, los síntomas son: malestar general, dolor intenso en la parte inferior izquierda del abdomen, fiebre, cambios del ritmo intestinal, ya sea diarrea o estreñimiento, náuseas y vómitos. Eventualmente se produce diverticulitis del lado derecho del intestino, un cuadro que es clínicamente indistinguible de una apendicitis (Lee: APENDICITIS – Síntomas y Tratamiento).

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Una de las posibles complicaciones de la diverticulitis es la perforación del divertículo inflamado llevando al contacto del contenido intestinal (heces) con la cavidad peritoneal, lo que causa una peritonitis severa. Otra complicación temida es la formación de un absceso en el divertículo, un cuadro difícil de tratarse, aumentando el riesgo de ruptura del divertículo.

Como se ha dijo al principio de este texto, muchos divertículos se forman en áreas donde pasan vasos sanguíneos, favoreciendo la lesión  de estos y la aparición de sangrado en los intestinos, que se manifiesta clínicamente por la presencia de sangre en las heces (Lee: CAUSAS DE LA SANGRE EN LAS HECES Y HECES OSCURAS).

Una complicación más rara es la formación de fístulas, que es la aparición de una comunicación entre dos órganos. Por ejemplo, si la diverticulitis se produce en un área del intestino cerca de la vejiga, puede hacer que estas dos áreas se peguen y creen un orificio entre ellas (fístula) haciendo con que la orina entre en contacto con el intestino y las heces con la vejiga.

Diagnóstico de diverticulosis – diverticulitis

Los divertículos asintomáticos generalmente se descubren en exámenes radiológicos endoscópicos o por casualidad. En la mayoría de los casos, son identificados en colonoscopias para detección del cáncer de colon.

Cuando hay sospecha de diverticulitis en curso, el mejor examen diagnóstico es la tomografía computada (TC) del abdomen. En estos casos, la colonoscopia se realiza solamente después de la resolución de la inflamación para mayor evaluación y cuantificación de los divertículos (Lee: ¿CÓMO SE REALIZA LA COLONOSCOPIA?). Durante la fase aguda de la diverticulitis, existe el temor que procedimientos endoscópicos puedan agravar la diverticulitis y facilitar perforaciones de las zonas inflamadas.

La tomografía  es capaz de diagnosticar no sólo la diverticulitis, sino también abscesos y fístulas, si están presentes. El ultrasonido también puede ser utilizado como un primer examen, antes de la TC, por la facilidad y conveniencia del procedimiento.

Tratamiento de la diverticulitis

En pacientes con diverticulosis asintomática no es necesario ningún tratamiento. Se indica solamente cambios en la dieta de modo que se consuma más fibra con vistas a un aumento en el volumen de las heces que, en teoría, disminuiría el riesgo de obstrucción de los divertículos e impediría  la formación de nuevas lesiones.

Una diverticulitis leve puede tratarse en casa con antibióticos y dieta restringida en líquidos. En los casos más graves con fiebre alta, dolor abdominal intenso e incapacidad para ingerir alimentos, la hospitalización y el uso de antibióticos por vía intravenosa son necesarios.

Cuando no hay ninguna respuesta al tratamiento médico, o cuando aparecen complicaciones, como perforaciones y peritonitis, se indica cirugía para el lavado del peritoneo y remoción del área enferma del colon. Normalmente hay que mantener una colostomía por unos meses para dejar el intestino cicatrizar.

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