SÍFILIS – SÍNTOMAS, VDRL Y TRATAMIENTO

La enfermedad se divide en 3 etapas llamadas sífilis primaria, sífilis secundaria y sífilis terciaria.

La sífilis es una ETS (enfermedad de transmisión sexual) causada por la bacteria Treponema pallidum, cuyo síntoma más común es una úlcera indolora en la región genital. La sífilis, si no es tratada a tiempo, puede propagarse a través del cuerpo y causar lesiones internas graves, tales como el corazón y el cerebro.

En la era pre-antibióticos, la sífilis era una enfermedad crónica, prolongada, dolorosa y que en etapas avanzadas acometía todos los sistemas del organismo, siendo muy temida y estigmatizada. Actualmente, sin embargo, la sífilis es una enfermedad de fácil tratamiento con antibióticos y alta tasa de curación.

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En este artículo vamos a explicar lo que es la sífilis, cuáles son sus síntomas, como se hace el diagnóstico y cuáles son las formas de tratamiento disponibles.

TRANSMISIÓN DE LA SÍFILIS

Como ya fue dicho en la introducción de este texto, la sífilis es causada por una bacteria llamada Treponema pallidum.

La transmisión ocurre, en la inmensa mayoría de los casos, por vía sexual y se da por la penetración de la bacteria a través de microscópicas heridas o abrasiones en la mucosa de la vagina o del pene. Se estima que el riesgo de contagio en cada relación sexual desprotegida con un compañero infectado sea de aproximadamente el 30%. Si hay heridas o inflamaciones en la vagina/pene, este riesgo es todavía mayor.

Los pacientes que transmiten sífilis son aquellos que presentan la enfermedad en la fase primaria o secundaria, principalmente si existen lesiones activas en los órganos sexuales. A pesar de no ser 100% efectivo, el condón aún es el mejor método para prevenir la transmisión por vía sexual de la sífilis.

En las fases más avanzadas de la enfermedad, la sífilis puede transmitirse por besos e inclusive por contacto si existen lesiones en la piel o en la boca (voy a explicar los síntomas más abajo).

La transmisión de la sífilis por transfusión de sangre es muy rara ya que el Treponema pallidum no puede sobrevivir más de 48 horas en la sangre almacenada.

Existe también la sífilis congénita, que es adquirida por el feto cuando la madre está infectada por el Treponema pallidum durante el embarazo. La sífilis en embarazadas puede causar aborto espontáneo, nacimiento prematuro, mala formación y muerte fetal.

SÍNTOMAS DE LA SÍFILIS

La enfermedad se divide en 3 etapas llamadas: sífilis primaria, sífilis secundaria y sífilis terciaria.

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Síntomas de la sífilis primaria

El período de incubación, es decir, el intervalo de tiempo entre la infección y los primeros síntomas, es en promedio de 2 a 3 semanas. Sin embargo, hay casos donde este intervalo puede ser tan corto como tres días o tan largo como tres meses.

La lesión de la sífilis primaria es una pápula (una pequeña elevación en la piel) en los órganos genitales que en pocas horas se transforma en una úlcera no dolorosa. En las mujeres esta lesión puede pasar desapercibida, una vez que es pequeña (en media 1 cm de diámetro), sin dolor y suele esconderse entre los vellos pubianos o dentro de la vagina. No hay otros síntomas asociados a la lesión de la sífilis primaria; el paciente presenta, como máximo, un aumento de los ganglios linfáticos de la ingle (adenitis).

En algunos casos la úlcera puede presentarse en la boca o la faringe si la transmisión fue a través del sexo oral.

La úlcera de la sífilis recibe el nombre de chancro duro y después de 3 a 6 semanas desaparece inclusive sin tratamiento, llevando a una falsa impresión de cura espontánea. Por lo tanto, inicialmente la sífilis es una enfermedad indolora, que suele frecuentemente pasar desapercibida y que parece desaparecer espontáneamente después de algún tiempo. El problema es que la desaparición del chancro duro no significa cura; por el contrario, la bacteria ahora está multiplicándose y esparciéndose por el organismo silenciosamente.

Síntomas de la sífilis secundaria

En un 25% de los pacientes no tratados en la fase primaria, algunas semanas o meses después de la desaparición del chancro duro, la sífilis retorna, ahora diseminada por el organismo. En algunos casos el paciente solamente descubre que tiene sífilis en la fase secundaria, pues la lesión primaria puede haber pasado desapercibida en la época.

Esta forma de sífilis se manifiesta con erupciones en la piel, clásicamente en las palmas y plantas de los pies. También son comunes fiebre, malestar, pérdida de apetito, dolor en las articulaciones, pérdida del cabello, lesiones oculares y aumento de los ganglios linfáticos difusamente a través del cuerpo.

Sifilis secundaria

Las lesiones en las plantas de los pies, las palmas y la mucosa oral son características, pero las erupciones pueden ocurrir en cualquier parte del cuerpo.

Otra lesión típica de la sífilis secundaria es aquella llamada condiloma lata, una lesión húmeda, con aspecto de una gran verruga, que surge generalmente próximo al lugar donde existió la lesión del chancro duro en la sífilis primaria.

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Hay casos, sin embargo, que la sífilis secundaria presenta pocos síntomas, haciendo que el paciente no dé mucha importancia al cuadro. Cerca de un 20% de los pacientes con sífilis secundaria no considera sus síntomas incómodos lo bastante para buscar ayuda médica.

Como ocurre en la sífilis primaria, los síntomas de la sífilis secundaria desaparecen espontáneamente sin cualquier tratamiento.

Fase latente de la sífilis

Después de la desaparición de la sífilis secundaria, el paciente entra en la fase latente de la enfermedad. No hay síntomas, pero las pruebas de laboratorio para sífilis son positivas (explico adelante). La fase latente es dividida en latente temprana, cuando la contaminación por el Treponema pallidum ocurrió hace menos de 1 año, o latente tardía, en los casos de infección hace más de un año.

Síntomas de la sífilis terciaria

Los pacientes pueden quedarse varios años, inclusive décadas, asintomáticos en la fase latente antes de un nuevo retorno de la enfermedad. Esta nueva fase, cuando los síntomas retornan, es llamada sífilis terciaria, la forma más grave de la enfermedad.

La sífilis terciaria presenta 3 tipos de manifestaciones:

  • Goma sifilítica = lesiones ulceradas grandes que pueden afectar a la piel, los huesos y órganos internos.
  • Sífilis cardiovascular = compromiso de la arteria aorta, causando aneurismas y lesiones en la válvula aórtica.
  • Neurosífilis = acomete al sistema nervioso, llevando a la demencia, meningitis, ACV y problemas motores debido a lesión de la médula y de los nervios (lee: 7 SÍNTOMAS DEL ACV – ACCIDENTE CEREBROVASCULAR).

DIAGNÓSTICO DE LA SÍFILIS

En la sífilis primaria, cuando aparece el chancro duro, aún no hubo tiempo del organismo producir anticuerpos contra el Treponema pallidum y. por eso, los exámenes de sangre suelen ser negativos en esta fase. La confirmación por el laboratorio puede ser hecha después de recolección de material de la úlcera para visualización directa de la bacteria en el microscopio. Ni siempre esta prueba es necesaria, una vez que la úlcera genital de la sífilis es bien característica. Generalmente el médico empieza el tratamiento basado solamente en datos clínicos, esperando una o dos semanas para confirmar el diagnóstico del laboratorio.

El diagnóstico de sífilis secundaria, terciaria o primaria, ya en una fase más tardía, se realiza a través de dos pruebas serológicas: VDRL y FTA-ABS (o TPHA).

VDRL

El VDRL es una prueba más simple y es usada como rastreo. El resultado es dado en formas de dilución, o sea, un resultado 1/8 significa que el anticuerpo fue identificado hasta 8 diluciones; un resultado 1/64 muestra que podemos detectar anticuerpos inclusive después de diluir la sangre 64 veces. Cuanto mayor es la dilución en que se detecta el anticuerpo, más positivo es el resultado.

Si la explicación anterior te has confundido, solamente sepa que el VDRL = 1/2 es un título más bajo que 1/4, que es más bajo que 1/8 y así sucesivamente. Cuanto más alto es el título, más positiva es la prueba

Como el VDRL puede estar positivo en otras enfermedades que no la sífilis, como lupus, enfermedades del hígado, mononucleosis, lepra, varicela, artritis reumatoide, etc., consideramos solamente valores mayores de 1/32 como confiables para el diagnóstico. El VDRL también puede presentar falso positivo en personas ancianas.

El VDRL suele permanecer positivo entre 4 y 6 semanas después de la contaminación. Generalmente sus valores comienzan a subir una a dos semanas después de la aparición del chancro duro. Por lo tanto, si la prueba es hecha uno o dos días después de la aparición de la lesión de la sífilis, el VDRL puede dar falso negativo.

FTA-ABS – TPHA

EL FTA-ABS es una prueba más específica y sensible que el VDRL. Su ventana inmunológica es más corta, pudiendo estar positivo ya después de algunos días tras la aparición del chancro duro. El FTA-ABS o el TPHA también presentan menores tasas de falso positivo que el VDRL.

Una vez positivo, el FTA-ABS permanecerá así durante el resto de la vida, inclusive después de la cura del paciente. Ya los valores del VDRL caen progresivamente después de la cura, haciéndose negativos después de algunos años.

Habitualmente el VDRL es usado para el rastreo de la enfermedad y el FTA-ABS para la confirmación.

Obs: El FTA-ABS es un poco superior al TPHA, presentando una sensibilidad mayor.

Al final, quedamos con las siguientes situaciones:

  • VDRL positivo y FTA-ABS (o TPHA) positivo confirman el diagnóstico de sífilis.
  • VDRL positivo y FTA-ABS (o TPHA) negativo indican otra enfermedad que no la sífilis
  • VDRL negativo y FTA-ABS (o TPHA) positivo indican sífilis en fase bien inicial o sífilis ya curada o sífilis en la fase terciaria.
  • VDRL negativo y FTA-ABS (o TPHA) negativo descartan el diagnóstico de sífilis (hay raros casos en que la prueba es hecha muy precozmente, pudiendo haber falso negativo en ambos).

TRATAMIENTO DE LA SÍFILIS

La sífilis tiene cura si tratada correctamente con antibióticos apropiados, de preferencia con penicilina.

El tratamiento de la sífilis es diferente dependiendo de la etapa de la enfermedad:

– Sífilis primaria, secundaria o latente temprana = Penicilina benzatina (Benzetacil) 2,4 millones de unidades en dosis única
– Sífilis con más de 1 año de evolución o de tiempo indeterminado = Penicilina benzatina (Benzetacil) 2.4 millones de unidades en 3 dosis, con una semana de intervalo entre cada una.

Los casos de sífilis con compromiso del sistema nervioso (neurosífilis) no deben ser tratados con penicilina benzatina, pero sí con penicilina cristalina G o penicilina G procaínica.

Pacientes alérgicos a la penicilina pueden ser tratados con doxiciclina (100 mg 2 veces al día durante 14 días) o azitromicina (dosis única de 2 g), pero no son tan eficaces como la penicilina.

En algunos casos, como en las mujeres embarazadas infectadas con sífilis, se puede indicar un tratamiento para desensibilizar la paciente alérgica a fin de que pueda ser tratada con penicilina. Cuando es posible, la preferencia es siempre por el tratamiento con penicilina.

Después del inicio del tratamiento las lesiones comienzan a desaparecer ya en los primeros días. No obstante, para confirmar la cura es necesario repetir los exámenes de sangre.

CRITERIOS PARA LA CURA DE LA SÍFILIS

Todo paciente tratado para sífilis debe rehacer el VDRL con 6 y 12 meses. El criterio de cura de la sífilis es la desaparición de los síntomas y una caída de 4 titulaciones en los niveles de anticuerpos. Ejemplos:

  • VDRL era 1/64 y después del tratamiento se redujo a 1/16.
  • VDRL era 1/32 y después del tratamiento se redujo a 1/8.
  • VDRL era 1/128 y después del tratamiento se redujo a 1/32.

Cuanto más tiempo se pasa, más se reducen los títulos, pudiendo hasta quedarse negativos después de algunos años (hay pacientes curados que permanecen la vida entera con títulos bajos de VDRL, como 1/2 o 1/4). No es necesario que el VDRL sea negativo para atestarse la cura de la sífilis.

Los títulos en la sífilis primaria caen más rápidamente que en la sífilis secundaria y terciaria. El FTA-ABS no sirve para controlar el tratamiento, pues, como ya fue explicado, él no queda negativo después de la cura. Una vez positivo, el FTA-ABS quedará así para el resto de la vida. Es lo que llamamos cicatriz inmunológica.

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