INSUFICIENCIA CARDÍACA – Causas, Síntomas y Tratamiento

El corazón es un órgano compuesto básicamente por músculos, siendo responsable de bombear sangre a todos los tejidos.

El corazón es un órgano compuesto básicamente por músculos, siendo responsable por el bombeo de la sangre para todos los tejidos. Podemos decir que el corazón es el motor de nuestro cuerpo.

El corazón humano, que es el motor de nuestro cuerpo, tiene 4 cámaras: los ventrículos izquierdo y derecho y los atrios izquierdo y derecho. Los ventrículos son las cavidades más grandes y más musculares, siendo las más importantes en el bombeo de sangre al cuerpo.

Para entender qué es la insuficiencia cardíaca, primero debemos saber cómo funciona el corazón. Sigue el siguiente texto con la imagen a continuación.

Los tejidos reciben la sangre de donde retiran el oxígeno. La sangre, ahora pobre en oxígeno, vuelve al corazón por las venas, llega al lado derecho del corazón, entra en el atrio derecho, después en el ventrículo derecho y finalmente es bombeada para el pulmón. En el pulmón la sangre vuelve a quedar rica en oxígeno. Esta sangre nuevamente oxigenada va al lado izquierdo del corazón, cae primero en el atrio y después en el ventrículo izquierdo, de donde será bombeada de vuelta a los tejidos, reiniciando el ciclo.

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Por lo tanto, el corazón derecho es responsable del retorno de la sangre a los pulmones y el corazón izquierdo del bombeo de sangre a los tejidos.

La insuficiencia cardíaca ocurre cuando el corazón ya no puede más ejecutar una o ambas funciones eficientemente. La insuficiencia cardíaca puede ser del corazón izquierdo, derecho o ambos. Los síntomas varían según la cámara del corazón afectada. Voy a explicar más adelante.

¿Cómo surge la insuficiencia cardíaca?

Como ya he dicho, el corazón se compone básicamente de músculos. La principal causa de la insuficiencia cardíaca es la isquemia cardíaca o el infarto de miocardio. Infarto significa muerte tisular, que en el caso del corazón se refiere a una parte del músculo cardíaco. Así, cuanto más extenso es el infarto, más músculo morirá y, como consecuencia de ello, más débil se vuelve el  corazón. Si el infarto necrosa un área grande, el paciente muere debido a una falla de la bomba cardíaca

Otra causa común de insuficiencia cardíaca es la hipertensión no tratada (Lee: HIPERTENSIÓN ARTERIAL – Síntomas, Causas y Consecuencias). Cuando el paciente tiene presión arterial elevada, el corazón necesita hacer más fuerza para superar esta resistencia y distribuir la sangre a través del cuerpo. Como todo músculo cuando se expone al estrés, la pared de los ventrículos comienza a crecer y se vuelve más fuerte. Es la hipertrofia cardíaca. Lo que se ve como algo bueno, en realidad es la etapa temprana de la insuficiencia cardíaca. La hipertrofia del corazón que ocurre en la hipertensión arterial es diferente de la que puede ocurrir en atletas que tienen el corazón más fuerte.

Mira a la figura a continuación que el corazón hipertrofiado por la hipertensión presenta las paredes más gruesas y, por lo tanto, menos espacio para que el ventrículo se llene con sangre. A pesar de estar más musculoso, el corazón se llena menos y, por lo tanto, bombea menos a cada latido (sístole). Esta es la fase de insuficiencia cardíaca diastólica, es decir, el corazón no puede llenar en la diástole, período de descanso del corazón que ocurre entre las sístoles (contracciones cardíacas).

Si la hipertensión no es tratada, el corazón sigue sufriendo hasta el punto donde ya no puede más hipertrofiarse. Imaginemos un elástico que estiras todo el tiempo. Una hora acaba perdiendo su elasticidad y se vuelve flojo. Es esto lo que ocurre con el corazón. Después de mucho tiempo sufriendo estrés del músculo cardíaco comienza a estirarse y el corazón se dilata.

Tenemos en este momento un músculo que tiene poca capacidad de contracción y un corazón que ya no puede bombear sangre adecuadamente. El órgano se vuelve grande e insuficiente.

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Como quien envía sangre al cuerpo es el ventrículo izquierdo, él es quien más sufre con la presión arterial alta. Cuando hacemos un ecocardiograma el primer signo de sufrimiento cardíaco por la hipertensión es la hipertrofia ventricular izquierda o insuficiencia cardíaca diastólica. Esta es la fase de la insuficiencia cardíaca que todavía tiene curación si es tratada.

En las radiografías a continuación podemos ver un corazón normal a la izquierda y un corazón insuficiente y dilatado a la derecha.

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Otra causa común de insuficiencia cardíaca son enfermedades de las válvulas del corazón. Siempre que una válvula cardiaca presenta cualquier alteración, ya sea congénita o adquirida durante la vida (endocarditis, fiebre reumática, calcificación de las válvulas, etc.), el corazón comienza a tener dificultades para bombear la sangre,  iniciándose el proceso de dilatación similar a la hipertensión.

Existen varias otras enfermedades que causan insuficiencia cardíaca, siendo que casi todas se encajan en uno de los ejemplos anteriores de isquemia/lesión muscular/ estrés cardiaco.

Son ellas:

Síntomas de la insuficiencia cardíaca

Los síntomas de la insuficiencia cardíaca dependen de la cámara más afectada y la severidad del cuadro. La disfunción del corazón suele ser más un cuadro progresivo y lento.

La insuficiencia del ventrículo izquierdo se manifiesta con síntomas de bajo débito de sangre para el cuerpo. El principal es la flaqueza y el cansancio durante los esfuerzos. En las fases avanzadas de la insuficiencia cardíaca, el paciente puede cansarse con tareas simples como ducharse y peinarse.

Otro síntoma típico es la dificultad para respirar al acostarse. La incapacidad para bombear sangre a los tejidos causa una acumulación del mismo en los pulmones. Es como un atasco. La sangre de los pulmones no puede llegar eficientemente al corazón porque este no puede bombear la sangre que ya está dentro de él. Esta lentitud en el flujo pulmonar provoca una extravasación llamada congestión pulmonar. En los casos graves se desarrolla un edema pulmonar. El edema de pulmón es una urgencia médica, donde el paciente literalmente se ahoga fuera del agua, pero puede morir si no recibir tratamiento a tiempo.

Cuando nos acostamos, la sangre que está en las piernas no sufre más la resistencia de la gravedad y llega más fácilmente al corazón y a los pulmones. Si tenemos un corazón izquierdo insuficiente y aumentamos la cantidad de sangre que llega a los pulmones, favorecemos la congestión pulmonar. Por lo tanto, muchos pacientes con insuficiencia cardíaca no toleran permanecer mucho tiempo en la cama. Algunos necesitan dormir con más de 1 almohada para mantener el tronco más elevado del resto del cuerpo. Llamamos esta etapa de  insuficiencia cardíaca congestiva.

Cuando el corazón izquierdo comienza a ser incapaz de bombear la sangre eficientemente a los órganos, los riñones interpretan esto como una caída en el volumen de la sangre del cuerpo y comienzan a retener sal y agua para intentar llenar las arterias. El resultado final es un exceso de agua en el cuerpo que se traduce con la aparición de edema (hinchazón), especialmente en las piernas.

El bajo débito de sangre para los órganos puede llevar a una insuficiencia renal y hepática (hígado).

Si hay una insuficiencia del corazón derecho asociada, estos edemas son aún mayores pues, además del exceso de agua, el ventrículo derecho es incapaz de hacer con que la sangre de las piernas llegue a los pulmones. Ocurre entonces una gran captación de sangre en los miembros inferiores y grandes hinchazones. Dependiendo del grado de disfunción cardíaca, puede haber edemas hasta el abdomen,  lo que se llama ascitis.

La imagen típica de la insuficiencia cardíaca severa es el enfermo con hinchazón en las piernas, cansado inclusive en reposo, con tos y expectoración blanquecina (congestión pulmonar) e  intolerancia al decúbito (no consigue acostarse).

Corazones dilatados también presentan disturbios en la conducción eléctrica y son más propensos a las arritmias. Una de las consecuencias puede ser la muerte súbita por fibrilación ventricular (arritmia maligna).

Tratamiento de la insuficiencia cardíaca

Se hace el tratamiento con restricción de sal, diuréticos y antihipertensivos (especialmente inhibidores de la ECA o antagonista de los receptores de la angiotensina II). En casos más severos, también se puede utilizar fármacos que aumentan la fuerza cardíaca, como la digoxina.

Los obesos deben perder peso, los fumadores deben dejar de fumar, el alcohol debe ser evitado y ejercicios supervisados para rehabilitación cardíaca son  indicados. La presión arterial debe ser controlada con exactitud.

En los casos terminales la única solución es el trasplante cardíaco. Por ello, el mejor tratamiento aún es la prevención.

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