10 SÍNTOMAS DE LA GRIPE Y SUS COMPLICACIONES

Conoce los principales síntomas de la gripe, también conocida como influenza y aprende a reconocer los signos de complicación.

La gripe es una infección aguda del tracto respiratorio superior causada por el virus de la influenza, que se produce en brotes y epidemias en el mundo, especialmente durante el invierno.

Aunque sea temporalmente debilitante, la gripe es generalmente una infección autolimitada en personas sanas, curándose espontáneamente después de unos días en la gran mayoría de los casos.

Sin embargo, en ciertos grupos de riesgo, la gripe puede tener un curso más agresivo, causando complicaciones como sinusitis, otitis, neumonía, bronquitis e inflamación de los músculos del corazón y de la membrana que lo recubre (miocarditis y pericarditis). Bebés, ancianos, mujeres embarazadas, personas con inmunodeficiencia o con enfermedades cardíacas o pulmonares crónicas son el grupo con mayor riesgo de desarrollar cuadros de gripe grave.

En este artículo vamos a discutir los principales síntomas de la gripe y los signos que apuntan a la aparición de complicaciones

La lista con los principales signos y síntomas de la gripe que se tratarán en este artículo es la siguiente:

  • Fiebre alta, superior a 38ºC.
  • Tos.
  • Dolor de garganta.
  • Coriza y sinusitis.
  • Estornudos.
  • Dolor de cabeza.
  • Dolor muscular.
  • Cansancio y debilidad.
  • Pérdida del apetito.
  • Vómitos y diarrea (más común en los bebés).

Para complementar la información en este artículo, sería interesante leer el texto sobre las diferencias entre la influenza  y el resfriado: DIFERENCIAS ENTRE GRIPE Y RESFRIADO.

Signos y síntomas de la gripe

Después de un período de incubación que varía de 24 a 96 horas, los signos y síntomas de la gripe tienden a surgir tan abruptamente que muchos pacientes pueden decir la hora exacta en que comenzó la enfermedad. Fiebre alta, debilidad y dolor por el cuerpo, acompañadas de síntomas respiratorios tales como tos, dolor de garganta y rinitis generalmente están presentes en las primeras horas de la enfermedad.

Sin embargo, como cualquier infección, el cuadro clínico de la gripe no es necesariamente el mismo para todos los pacientes. Hay casos de gripe sin fiebre y con síntomas leves. También hay pacientes que desarrollan solamente la pérdida de apetito, debilidad y mareos.

Niños pequeños y  pacientes ancianos son aquellos que con mayor frecuencia presentan síntomas atípicos, lo que generalmente crea cierta dificultad para el médico hacer el diagnóstico.

Pacientes con influenza no complicada generalmente mejoran gradualmente a lo largo de dos a cinco días, aunque cuadros de gripe que duran más de 7 días no sean infrecuentes. Algunos pacientes presentan mejoría de los síntomas respiratorios, pero mantienen los síntomas de debilidad o cansancio incluso durante varios días.

Las complicaciones de la gripe se presentan, generalmente, después de algunos días de enfermedad. Generalmente, el paciente comienza a mostrar signos de mejora, como la reducción de la fiebre y disminución  de los síntomas respiratorios; de repente, vuelve a empeorar, con nuevos picos de fiebre y caída del estado general.

Lo que vamos a explicar a continuación son los 10 signos y síntomas más típicos  de la gripe. Obviamente, los pacientes no necesitan tener todos los síntomas que se enumeran; la mayoría de la gente no tiene. Sin embargo, cuanto mayor sea la correlación entre la lista y los síntomas, mayor será la probabilidad de su cuadro ser realmente influenza.

1- Fiebre Alta

La fiebre es uno de los signos más comunes de la gripe. Ella suele ser elevada, entre 38°C y 41°C y tiene un inicio repentino. En los niños, la fiebre ocurre en hasta el 95% de los casos, con más de la mitad de los pacientes llegando a temperaturas superiores a 39°C. En los ancianos, sin embargo, la fiebre puede ser más baja o inclusive no estar presente.

A diferencia de la fiebre producida por diferentes tipos de virus que causan el resfriado común, que suele durar solamente 24 a 48 horas, la fiebre de la infección por la influenza casi siempre dura entre 2 y 5 días.

Sudores y escalofríos son dos signos que a menudo acompañan a la fiebre. La mayoría de los síntomas sistémicos de la gripe, como dolor de cuerpo, dolor de cabeza, debilidad, cansancio y pérdida de apetito suelen a ser más intensos cuando la fiebre es más alta.

Analgésicos comunes con eficacia antipirética, como el paracetamol o la dipirona, son buenas opciones para controlar la fiebre.

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Complicaciones asociadas a la fiebre

Una fiebre alta persistente, que no muestra signos de mejoría después de 4 o 5 días puede sugerir la existencia de complicaciones. Otro comportamiento que también puede indicar complicaciones es la reducción de la fiebre durante 1 o 2 días, lo que sugiere que el proceso está en resolución, seguido por nuevos picos de fiebre alta y empeoramiento del estado general del paciente.

2- Tos

La tos es un síntoma que se presenta en aproximadamente el 80% de los pacientes con  gripe. En la mayoría de los casos, la tos es seca, pero puede llegar a ser productiva (con expectoración) a lo largo del día.

La tos no siempre está presente en el inicio de la enfermedad y puede ser uno de los últimos síntomas a desaparecer después de la resolución del cuadro. A menudo, el paciente ya no tiene ningún otro síntoma, pero mantiene una tos seca durante unos días más.

No está indicado el uso de fármacos que detienen la tos, ya que pueden empeorar el cuadro y promover la aparición de complicaciones, especialmente si el paciente dispone de esputo. La opinión más correcta es beber mucha agua para mantener el paciente hidratado y facilitar la dilución de las secreciones. Miel parece ser eficaz para aliviar la tos nocturna.

Complicaciones asociadas con la tos

Uno de los signos que pueden indicar una complicación en curso es la aparición de una tos con esputo muy verdosa o amarillenta asociada con dolor en el pecho, dificultad para respirar y fiebre alta. En estos casos, es necesario descartar una neumonía (Lee: SÍNTOMAS DE NEUMONÍA – Adultos, Niños y Ancianos).

3- Dolor de garganta

La inflamación de la garganta es otro síntoma común de la gripe y está generalmente presente en el primer día de la enfermedad.

El dolor de la garganta de la influenza se caracteriza por una faringitis muy rojiza, pero sin la presencia de pus en las amígdalas, que es un signo típico de faringitis estreptocócica (Lee: Faringitis Estreptocócica – Síntomas, Diagnóstico y Tratamiento).

No todos los pacientes con gripe desarrollan faringitis, pero en aquellos en los que esto sucede, el dolor de garganta es generalmente intenso, causando dificultad para tragar alimentos sólidos o inclusive tragar saliva.

Si no hay ninguna contraindicación, pueden utilizarse analgésicos comunes o antiinflamatorios para aliviar el dolor.

4- Coriza y congestión nasal

El coriza y la congestión nasal son síntomas típicos de resfriados y rinitis alérgica. Sin embargo, estos síntomas también pueden ocurrir en la gripe, especialmente en niños, donde están presentes en hasta el 80% de los casos.

El uso de descongestionantes nasales puede ayudar, pero su eficacia no ha sido probada en estudios clínicos. El lavado de los senos paranasales con solución salina parece ser más eficaz y no trae los mismos riesgos de efectos adversos.

Complicaciones asociadas a la rinitis

La rinitis puede convertirse en sinusitis, principalmente en pacientes con desviación de tabique nasal u otros cambios anatómicos que predispongan a la obstrucción de los senos paranasales.

Un cuadro de sinusitis que no muestra señales de mejora después de 5 a 7 días o deja de  tener secreciones líquidas y transparentes y pasa a tenerlas más gruesas y amarillas, asociadas con el empeoramiento o retorno de la fiebre, puede indicar la transformación de una sinusitis viral en sinusitis bacteriana.

Así como de sinusitis, cuadros de  otitis media también puede ser una complicación de pacientes con gripe y rinitis severa, sobre todo en niños (Lee: OTITIS MEDIA – Causas, Síntomas y Tratamiento).

5- Estornudos

Así como la rinitis, el estornudo es un síntoma típico de los resfriados y de la alergia, pero también puede estar presente en la gripe.

No existe tratamiento específico ni complicaciones relacionadas con los estornudos.

6- Dolor de cabeza

El dolor de cabeza en la gripe es un síntoma más común en adultos que en niños. Él tiende a ser más intenso en los pacientes que desarrollan sinusitis o cuando la fiebre es más alta.

El dolor puede ser difuso en todo el cráneo o más ubicarse alrededor de los ojos o en la región de la nuca.

Si no hay ninguna contraindicación, pueden utilizarse analgésicos comunes o antiinflamatorios para controlar el dolor. Locales tranquilos y con baja iluminación suelen traer alivio.

7- Dolor muscular

El dolor muscular en todo el cuerpo es un síntoma típico de la gripe en adultos, pero que está presente solamente en una pequeña parte de los niños.

Los músculos de la región lumbar, de los brazos y de las piernas suelen ser los más afectados. Además de la musculatura, las articulaciones también pueden estar dolorosas.

El dolor muscular es un síntoma típico de la gripe. En los resfriados, es inusual y, cuando está presente, suele ser leve.

Una vez más, si no hay ninguna contraindicación, analgésicos comunes o antiinflamatorios ayudan a aliviar el dolor.

8- Cansancio y debilidad

Una sensación de cansancio y falta de fuerzas también son síntomas típicos de la gripe en relación con los resfriados. El cansancio se produce en todas las edades, pero es más notorio en los niños, especialmente cuando la fiebre está alta.

El cansancio es un síntoma que ocurre en el inicio del cuadro de la gripe y puede permanecer durante varios días después de la cura. Algunos pacientes reportan una sensación de falta de fuerzas y coraje por hasta 3 semanas.

Complicaciones asociadas al cansancio

Una rara complicación de la gripe es la miocarditis, que es la inflamación del músculo del corazón. Un paciente que después de algunos días de cura de la gripe vuelve a presentar un cuadro progresivo de cansancio intenso, dificultad para respirar e hinchazón en las piernas, debe hacer una evaluación cardíaca (Lee: MIOCARDITIS – Síntomas, Causas y tratamiento).

9- Pérdida del apetito

La pérdida del apetito es muy común en las primeras 48 horas de la enfermedad, especialmente durante la fase cuando la fiebre es más alta.

No hay necesidad de quedarse en pánico pensando que el paciente necesita comer a toda costa. En los dos primeros días, lo más importante es mantener al paciente hidratado. El hambre suele volver poco a poco.

La mejor táctica para el paciente que no está comiendo bien es ofrecer alimentos cuando la fiebre está más baja.

10- Vómitos y diarrea (más común en los bebés)

Vómitos, diarrea y dolor abdominal son los síntomas de la gastroenteritis de origen viral, pero que raras veces ocurren en la gripe de  adultos.

Sin embargo, aproximadamente el 10% de niños menores de 13 años frecuentemente tienen síntomas gastrointestinales causados por la gripe. Los vómitos son generalmente más comunes que la diarrea.

Complicaciones asociadas con vómitos y diarrea

La deshidratación es la principal complicación que puede presentarse en niños con vómitos y/o diarrea. El suero casero o sueros de rehidratación oral son los medios más adecuados para tratar y prevenir estos cuadros (Lee: TRATAMIENTO CASERO DE LA DIARREA).

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