SÍNTOMAS DE LA COVID-19

Introducción

La enfermedad llamada COVID-19 es una infección viral causada por una nueva cepa de Coronavirus (SARS-CoV-2) identificada por primera vez a fines de 2019 en China.

Debido a que es muy contagioso, el SARS-CoV-2 se extendió rápidamente por todo el mundo, causando millones de personas infectadas y cientos de miles de muertes.

Explicamos qué son los Coronavirus y cuáles son las formas de transmisión, epidemiología, prevención y posibles tratamientos de la COVID-19: Información sobre el coronavirus.

En este artículo vamos a hablar en mayor profundidad sobre los síntomas, los signos de gravedad y las posibles complicaciones de la infección por SARS-CoV-2.

Período de incubación

El período de incubación, es decir, el intervalo de tiempo entre el contagio y la aparición de los primeros síntomas varía de 2 a 14 días.

Algunos datos más específicos sobre el período de incubación:

  • En menos del 1% de los casos, el período de incubación es superior a 14 días.
  • Solamente el 2.5% de los pacientes tiene síntomas 48 horas después de haberse infectado.
  • En la mayoría de los casos, los síntomas aparecen hasta el quinto día después de la exposición al virus.
  • El 97.5% de los pacientes tiene síntomas hasta el 11° día.

Casos asintomáticos

Todavía no sabemos exactamente qué porcentaje de pacientes que, incluso infectados, no desarrollan síntomas. Diferentes estudios han identificado diferentes resultados. Ejemplos:

  • En el estudio de pasajeros infectados en el crucero Diamond Princess, el número total de pacientes asintomáticos fue del 18%.
  • En el estudio realizado con ciudadanos japoneses repatriados de Wuhan, el porcentaje de individuos asintomáticos fue del 31%.
  • En un estudio chino con niños, hasta el 47% era asintomática o tenía síntomas muy leves.
  • En Portugal, alrededor del 11% de los pacientes diagnosticados no presentaba síntomas.

Tampoco sabemos cuántos de estos pacientes inicialmente clasificados como asintomáticos terminaron desarrollando síntomas después. Muchos de ellos no eran realmente asintomáticos, y solamente fueron identificados en una etapa presintomática.

En un estudio en un hogar de ancianos de Washington, aproximadamente el 54% de los residentes que dieron positivo eran asintomáticos. Sin embargo, el 90% de ellos terminaron desarrollando algún tipo de síntoma en los próximos 4 días, lo que indica una fase presintomática en lugar de ser realmente asintomática.

El gobierno español lanzó recientemente un estudio en el que se realizaron pruebas de anticuerpos contra el SARS-CoV-2 a más de 60.000 personas. El resultado fue el 5% de las personas con anticuerpos IgG presentes, lo que indica un contacto previo con el virus.

Extrapolando a toda la población de Brasil, este resultado representa algo alrededor de 2,3 millones de personas infectadas en todo el país (datos del 14 de mayo de 2020). En el momento del estudio, solamente 271,000 personas habían sido diagnosticadas por pruebas de PCR, por lo tanto, más del 10% de los casos reales. No sabemos cuántos de estos casos fueron realmente asintomáticos o lo suficientemente leves como para no ser diagnosticados.

Es importante subrayar que incluso los pacientes con infección asintomática pueden tener anormalidades clínicas. Como ejemplo, en un estudio, 24 pacientes con infección asintomática se sometieron a tomografía computarizada de tórax. El 70% de ellos tenía cambios en sus pulmones, como imágenes de vidrio esmerilado, que son típicas de las neumonías virales. Cinco de estos pacientes desarrollaron fiebre baja, con o sin otros síntomas típicos, unos días después del diagnóstico. Los otros permanecieron sin síntomas.

Espectro de presentaciones clínicas.

Entre los pacientes que desarrollan síntomas, la gran mayoría tiene una afección leve, con síntomas leves que pueden controlarse en el hogar.

En un estudio chino presentado por el Centro Chino por el Chinese Center for Disease Control and Prevention con aproximadamente 44,500 pacientes, la distribución de la gravedad de los casos fue la siguiente:

  • El 81% de los pacientes tenía una afección leve.
  • El 14% tenía enfermedad de moderada a grave, con disnea (dificultad para respirar), hipoxemia (oxigenación sanguínea baja) y/o afectación pulmonar superior al 50% en la tomografía de tórax.
  • El 5% tenía una enfermedad crítica que requería UCI.

La mortalidad general del nuevo Coronavirus varía de 2.5 a 13%, dependiendo de la edad promedio de los pacientes y las condiciones del sistema de salud en cada localidad.

Factores de riesgo para el desarrollo de una afección más grave

La forma más grave de COVID-19 puede ocurrir en individuos sanos de cualquier edad, pero ocurre predominantemente en ancianos o adultos con enfermedades crónicas o debilitantes.

Entre los principales factores de riesgo para una evolución desfavorable de COVID-19 podemos mencionar:

En Portugal, un país en el que el sistema de salud no ha sufrido un estrés significativo, la tasa de mortalidad general es de alrededor del 4%, mientras que la mortalidad en pacientes mayores de 70 años es del 15%.

Síntomas

La tríada clásica de síntomas de COVID-19 se compone de fiebre, tos y cansancio. Sin embargo, el número de síntomas ya registrados es mucho mayor.

Entre los síntomas más comunes de COVID-19, podemos destacar:

  • Fiebre.
  • Tos.
  • Disnea (dificultad para respirar).
  • Anosmia (pérdida o reducción del olfato).
  • Ageusia (pérdida o reducción del paladar).
  • Dolor de garganta.
  • Mialgias (dolor muscular).
  • Calofríos.
  • Dolor de cabeza.
  • Rinorrea (coriza).
  • Náusea e/o vómitos.
  • Diarrea.
  • Fadiga.
  • Confusión mental.
  • Dolor o presión en el pecho.
  • Conjuntivitis.
  • Lesiones rojizas en los dedos de los pies, similar a la lesión causada por el frío.

Ninguno de los síntomas enumerados anteriormente es específico de COVID-19. Pueden ocurrir en varias otras enfermedades, principalmente infecciones virales respiratorias.

Sin embargo, durante la epidemia de coronavirus, cualquier paciente con al menos fiebre, tos o dificultad para respirar debe considerarse sospechoso. Cuantos más síntomas tenga el paciente de la lista anterior, mayores serán las posibilidades de que se infecte.

Según los datos proporcionados por la Dirección General de Salud de Portugal, los síntomas más comunes en pacientes diagnosticados con COVID-19 son:

  • Tos – 42%.
  • Fiebre – 30%.
  • Dolores musculares – 21%.
  • Dolor de cabeza – 20%.
  • Debilidad generalizada – 15%.
  • Dificultad respiratoria– 12%.

En un gran estudio chino solamente con pacientes hospitalizados, es decir, entre aquellos con una afección más grave, los síntomas iniciales fueron:

  • Fiebre – 99%.
  • Fadiga – 70%.
  • Tos seca – 59%.
  • Pérdida de apetito – 40%.
  • Dolores musculares – 35%.
  • Dificultad para respirar – 31%.
  • Tos con flema – 27%.

Curiosamente, estornudar no es uno de los síntomas que generalmente vemos en COVID-19. Coriza, aunque es posible, ocurre solamente en 1 de cada 20 pacientes. Por lo tanto, si su afección incluye estornudos y secreción nasal, pero no fiebre o falta de aliento, es más probable que tenga una afección alérgica u otro virus respiratorio más benigno, como un simple resfriado.

Caracterizaremos brevemente algunos de los principales signos y síntomas de la COVID-19.

Fiebre

La fiebre es el síntoma más típico de COVID-19, pero puede no estar presente en los casos más leves o puede ser lo suficientemente baja como para que el paciente no note que tiene fiebre (generalmente por debajo de 38ºC).

La fiebre tampoco es común al comienzo de la infección. En estudios en los EE. UU. y China, solamente del 30 al 40% de los pacientes hospitalizados tenía fiebre al llegar a los servicios de emergencia. Este porcentaje, sin embargo, aumentó a alrededor del 90% en los días posteriores de hospitalización.

En los casos más graves, con el desarrollo de neumonía, la fiebre por encima de 38ºC es un síntoma presente en prácticamente todos los casos. En estos pacientes más severos, la mejora en la fiebre persistente durante los días es un signo que sugiere una buena evolución de la condición.

Tos

La tos es otro síntoma muy típico de COVID-19. La tos es típicamente seca y dura varios días. En aproximadamente 1/3 de los pacientes más graves, la tos se vuelve productiva, es decir, con expectoración de flema.

A diferencia de la fiebre, que disminuye a medida que el paciente mejora, la tos puede persistir durante varios días, incluso cuando el paciente ya no tiene ningún otro síntoma.

Fadiga

Los pacientes con COVID-19 pueden experimentar cansancio extremo, con dificultad para realizar las tareas diarias, como estar de pie por mucho tiempo, jugar con sus hijos, subir escaleras o arreglar la casa.

Es importante no confundir el cansancio con la falta de aliento. El cansancio puede dejar al paciente sin aliento después de un esfuerzo, pero la queja no es dificultad para respirar, es solamente una falta de fuerzas.

Dificultad para respirar

La dificultad para respirar, llamada disnea, es un síntoma común que indica una posible gravedad en pacientes con COVID-19, ya que es uno de los síntomas de insuficiencia pulmonar.

La disnea generalmente no está presente en los primeros días de la enfermedad, generalmente ocurre entre el 50 y 80 día.

Los pacientes con disnea necesitan evaluación médica, ya que la falta de aliento puede ser un signo de que el paciente está desarrollando el síndrome de dificultad respiratoria aguda (SDRA), una condición de insuficiencia respiratoria con fugas de agua en los pulmones y baja oxigenación de la sangre.

No todos los pacientes con disnea progresan a SDRA, pero en aquellos que lo hacen, la complicación generalmente surge de 2 a 3 después del inicio de la falta de aliento.

Los pacientes con dificultad para respirar deben evaluar su saturación de oxígeno en la sangre utilizando un dispositivo llamado oxímetro. La saturación de oxígeno por debajo del 95% indica un problema con la oxigenación pulmonar.

Pérdida del olfato y del paladar

La anosmia y la disgeusia, que son, respectivamente, la pérdida del olfato y gusto, son síntomas comunes de COVID-19, pero que pasaron desapercibidos en los estudios iniciales de la enfermedad en China.

Hasta el 64% de los pacientes informa algún grado de pérdida o cambio en el olfato/ sabor. En 24%, estos cambios son importantes hasta el punto de hacer que los alimentos sean completamente insípidos.

En el 12% de los pacientes, la pérdida del olfato o del gusto fue el primer síntoma en aparecer y en el 3% fue lo único síntoma informado.

Síntomas gastrointestinales

Aproximadamente 1 de cada 5 pacientes con COVID-19 tiene al menos un síntoma gastrointestinal, además de los síntomas respiratorios. Los más comunes son:

  • Diarrea – 13%.
  • Náuseas y vómitos – 10%.
  • Dolor abdominal – 9%.

Lesiones en los pies

Se han descrito lesiones de color púrpura rojizo en los dedos distales de los pies (extremo de los dedos de los pies), similares en apariencia a las lesiones frías, especialmente en niños y adultos jóvenes con COVID-19, aunque no se ha establecido claramente una asociación definitiva.

Algunos estudios llaman este descubrimiento «dedos de los pies del COVID».

Dedos de la COVID

Pruebas complementarias

Además de los signos y síntomas, los pacientes con COVID-19 también tienen varios hallazgos en pruebas de laboratorio y de imágenes.

Pruebas de laboratório  

En el laboratorio, los principales hallazgos son:

  • PCR aumentada.
  • Leucocitosis (Leucocitos > 10.000/microL) o leucopenia (Leucocitos < 4000/microL).
  • Linfopenia (linfocitos < 1500/microL) – presente en más del 90% de los pacientes.
  • Ferritina aumentada.
  • LDH aumentado.
  • D-Dímeros aumentados.
  • Procalcitonina aumentada.
  • Troponina T aumentada.

Algunos de los resultados de laboratorio están relacionados con el pronóstico de la enfermedad. El empeoramiento de la linfopenia (reducción de linfocitos) y la elevación de los D-dímeros están asociados con un curso de infección más grave.

Pruebas de imagen

La radiografía de tórax y la tomografía computarizada (TC) de tórax son las dos pruebas de imagen más utilizadas para evaluar la afectación pulmonar. La TC muestra una mayor sensibilidad y puede mostrar lesiones que pueden pasar desapercibidas en la radiografía común.

La TC de tórax en pacientes con COVID-19 generalmente muestra opacificación de vidrio esmerilado con o sin consolidación, que es un patrón consistente con la neumonía viral. Las anormalidades de la TC de tórax suelen ser bilaterales, tienen distribución periférica e involucran los lóbulos inferiores.

Solamente la imagen de tomografía computarizada del tórax es suficientemente específica como para confirmar o descartar el diagnóstico de COVID-19. Varias otras neumonías virales pueden causar un patrón radiológico similar. Por lo tanto, siempre es necesaria una evaluación conjunta con otros datos clínicos y de laboratorio.

Evolución de la enfermedad.

En condiciones más leves, la duración de los síntomas suele ser de 1 a 2 semanas. En los pacientes más graves, la recuperación lleva de 3 a 6 semanas.

En estudios realizados con pacientes hospitalizados, el tiempo entre el inicio de los síntomas y el inicio de la dificultad para respirar suele ser, en promedio, de 5 a 6 días. El intervalo entre los primeros síntomas y la necesidad de hospitalización fue de 7 a 9 días. El síndrome respiratorio agudo severo (SRAS) tarda, en promedio, de 8 a 10 días en aparecer desde el inicio de los síntomas.

Complicaciones

Las complicaciones del COVID-19 generalmente ocurren después de la segunda semana de enfermedad clínica.

Insuficiencia respiratoria

La complicación más común es el síndrome de dificultad respiratoria aguda, que ocurre en alrededor del 20 al 40% de los pacientes hospitalizados y en el 5 al 8% de todos los pacientes diagnosticados.

De los pacientes hospitalizados, alrededor del 10 al 30% termina necesitando de traslado a unidades de cuidados intensivos (UCI) e intubación orotraqueal para ventilación mecánica.

Entre los pacientes con ventilación mecánica, hasta 1/3 de ellos no requirió tratamiento con oxígeno al momento del ingreso al hospital. La afección pulmonar generalmente empeora al comienzo de la segunda semana de enfermedad.

Lesión cardíaca

Arritmias, infarto agudo del miocardio, miocarditis y pericarditis son algunas de las lesiones cardíacas que pueden ocurrir en pacientes con COVID-19 grave.

En un estudio realizado en la ciudad de Nueva Iorque con pacientes en UCI, el 18% tenía arritmias, el 8% de infarto agudo y el 2% de insuficiencia cardíaca.

Lesión renal aguda

Alrededor del 5% de los pacientes en general y el 30% de aquellos con enfermedad grave desarrollan lesión renal aguda. En los casos más severos, es frecuente la necesidad de comenzar la hemodiálisis.

Trombosis

Los pacientes graves con COVID-19 generalmente presentan hipercoagulabilidad, lo que significa que su sangre se coagula más fácilmente y aumenta el riesgo de formación de trombos.

La frecuencia de trombosis venosa profunda y tromboembolismo pulmonar en pacientes críticos en UCI con COVID-19 es mayor que en pacientes en UCI con otras enfermedades.

El estado de hipercoagulabilidad está directamente relacionado con la gravedad del caso. Los pacientes con COVID-19 que permanecen internados en una enfermería tienen una tasa de eventos trombóticos de solamente el 3% frente al 30% de los pacientes que necesitan de tratamiento en la UCI.

Complicaciones neurológicas

El estado de hipercoagulabilidad mencionado anteriormente también está relacionado con un aumento en la frecuencia de accidente cerebrovascular (ACV), que también puede ocurrir en pacientes jóvenes.

Además del accidente cerebrovascular, otros problemas neurológicos observados son el delirium, la encefalopatía y el síndrome de Guillain-Barré-barre. Este último generalmente aparece de 5 a 10 días después del inicio de los síntomas y afecta a pacientes sin enfermedad grave.

Enfermedad de Kawasaki

El SARS-CoV-2 no suele causar enfermedades graves en los niños. Recientemente, sin embargo, algunos casos similares a la enfermedad de Kawasaki han comenzado a describirse.

La enfermedad de Kawasaki es una vasculitis (enfermedad que causa inflamación de los vasos), que puede desencadenarse por una infección viral.

A medida que el SARS-CoV-2 circula más en la población, mayor es el número de niños expuestos al virus. Si la enfermedad se vuelve muy común y afecta a millones de personas, incluso sus complicaciones raras comienzan a verse con mayor frecuencia.


Referencias


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