CÁNCER DE TESTÍCULO – Causas, Síntomas y Tratamiento

Los tumores de testículo son raros, pero cuando surgen afectan generalmente a los hombres jóvenes.

El cáncer de testículo es un tipo de cáncer exclusivo del sexo masculino, que aparece generalmente en adultos jóvenes, con menos de 45 años.

Afortunadamente, el cáncer testicular es una de las formas de cáncer con mejor tasa de supervivencia a largo plazo y con gran posibilidad de curación, inclusive cuando el paciente presenta metástasis.

En este artículo vamos a explicar lo que es el cáncer de testículo, cuáles son los factores de riesgo, los síntomas y las opciones de tratamiento.

Tipos de cáncer de testículo

El cáncer testicular es raro, representando solamente el 1% de los casos de cáncer en los hombres. Sin embargo, ya que viene en un momento de vida de los hombres que tener cáncer es un acontecimiento raro, termina siendo la principal causa de tumor maligno en el grupo de edad entre 20 y 35 años.

El 95% de los cánceres de testículo se originan en las células germinales, que son las células inmaduras de los testículos que dan lugar a los espermatozoides.

Hay dos tipos de tumores de las células germinales:

  • Seminomas.
  • No seminomas.

Aproximadamente la mitad de los casos de cáncer de testículo es causada por tumores seminomatosos y la otra mitad por tumores no seminomatosos. Esta distinción se hace por evaluación histológica del tejido testicular, como veremos más adelante en la discusión del diagnóstico.

Saber el tipo de tumor testicular es importante porque cada uno tiene un diferente grado de agresividad y puede interferir con la modalidad del tratamiento.

Seminomas

Los seminomas son menos agresivos y tienden a crecer y difundirse más lentamente que los tumores no seminomatosos. La gran mayoría de los casos se produce entre 25 y 45 años de edad.

Se diagnostican el 80% de los pacientes con seminoma aún en la etapa I,  el 15% en la etapa II y solamente el 5% en la etapa III (véase estadificación más adelante).

Hay un subtipo más raro del seminoma, llamado seminoma espermatocítico, que suele ser aún más lento que el seminoma clásico y afecta a hombres mayores, alrededor de 65 años.

Algunos seminomas pueden causar aumento en los niveles sanguíneos de la proteína gonadotropina coriónica (HCG), la misma que se dosifica para hacer el diagnóstico de embarazo en las mujeres.

No seminomas

Los tumores no seminomatosos se presentan generalmente en hombres entre 15 y 30 años.

Los 4 principales tipos histológicos de tumores no seminomatosos son:

  • Carcinoma embrionario.
  • Carcinoma del saco vitelino u orquidoblastoma.
  • Coriocarcinoma.
  • Teratoma

La mayoría de los tumores no seminomatosos consiste en una mezcla de estos tipos distintos, a veces también con un componente de seminoma. La clasificación del tumor se da según el tipo histológico predominante.

Las formas puras de tumor no seminoma son más raras y tienden a ser más agresivas.

1. Carcinoma embrionario: hasta un 40% de los tumores no seminomatosos presentan algún componente de carcinoma embrionario. Solamente un 3 a 4% de los tumores son carcinoma embrionario puro.

Los tumores con un predominio de carcinoma embrionario tienden a crecer rápidamente y tienen gran probabilidad de producir metástasis.

Una característica de este tipo histológico es la elevación de los niveles sanguíneos de la proteína alfa-fetoproteína (AFP) y gonadotropina coriónica humana (HCG).

2. Carcinoma del saco vitelino (orquidoblastoma): es el tipo de tumor no seminomatoso más común en los niños.

Este subtipo es generalmente más agresivo en adultos que en niños, pero tiene una tasa de respuesta alta a la quimioterapia, inclusive en casos de metástasis.

En la mayoría de los pacientes, hay elevación de los niveles sanguíneos de alfa-fetoproteína.

3. Coriocarcinoma: es la forma más rara, y sin embargo, también la más agresiva.

Cuanto mayor sea la prevalencia del componente coriocarcinoma en el de tumor, generalmente el pronóstico es peor. Inclusive sin predominio, la mera presencia de este tipo histológico generalmente se convierte en un tumor más agresivo.

En la mayoría de los casos, hay elevación de los niveles de sangre de la gonadotropina coriónica humana.

4. Teratoma: son raros con tumores puros, pero frecuentemente están presentes en los tumores mixtos.

Los tumores con predominio de teratomas todavía se dividen en dos grupos: teratoma maduro, que tiende a ser más lento, y teratoma no maduro, que es más frecuente y tiende a ser más agresivo.

Los teratomas no hacen generalmente la elevación de los niveles sanguíneos de alfa-fetoproteína o gonadotropina coriónica humana.

Tumores del estroma gonadal

Los 5% restantes de los tumores testiculares, que no se originan en las células germinales, son tumores de los tejidos de sostén, conocidos como tumores del estroma de las gónadas

Este tipo de cáncer testicular es muy infrecuente y generalmente tiene un comportamiento benigno, con lento desarrollo y bajo riesgo de metástasis.

Este tipo de tumor se divide en dos tipos: tumores de células de Sertoli y tumores de célula Leydig. Ambos son más comunes en niños que en adultos.

Factores de riesgo para el cáncer de testículo

Hay varios factores de riesgo conocidos para el cáncer de testículo, siendo que el más importante de ellos es la criptorquidia.

Generalmente, los testículos se desarrollan en el abdomen del feto y bajan para el escroto antes del nacimiento. En alrededor del 3% de los chicos, uno o ambos testículos no bajan, quedándose ubicados dentro del abdomen o atascados en medio del camino, en la altura de la ingle.

Esta condición se llama criptorquidia y es uno de los principales factores de riesgo para el desarrollo del cáncer testicular.

Es importante tener en cuenta que la mayoría de los pacientes que desarrollan tumores testiculares no tiene historia de criptorquidia.

Otros factores conocidos para el cáncer de testículo son:

  • Historia familiar de cáncer de testículo.
  • Ser caucásico.
  • Ya haber tenido cáncer en un testículo (mayor riesgo de tener en el otro).
  • Ser VIH positivo.
  • Tener entre 15 y 35 años

No existe evidencia que la vasectomía, pasear a caballo, ciclismo o traumatismo en el escroto son factores de riesgo para la aparición de tumores testiculares.

Síntomas de cáncer de testículo

En la mayoría de los pacientes el primer síntoma de cáncer de testículo es la aparición de una protuberancia en un testículo. Es posible que el paciente tenga cáncer en ambos testículos, pero es mucho más común que la enfermedad afecte a solamente uno.

Otro signo común es el aumento de tamaño de los testículos. Pero cuidado: es normal que un testículo sea ligeramente más grande que el otro y que uno de ellos pueda ser más bajo que el otro dentro del escroto.

En la mayoría de los casos, el tumor del testículo es indoloro, pero algunos pacientes pueden relatar un leve dolor, una molestia o una sensación de peso en el escroto o en la parte inferior del abdomen.

Los pacientes que desarrollan tumores productores de gonadotropina coriónica humana (HCG) pueden tener ginecomastia (crecimiento de la mama). Impotencia y pérdida de la libido son otros síntomas posibles en este tipo de tumor.

En alrededor de un 10% de pacientes con cáncer testicular, los primeros signos y síntomas perceptibles son los de sus metástasis. Algunos ejemplos:

  • Una masa del cuello (la metástasis de los ganglios linfáticos).
  • Tos o disnea (metástasis pulmonar).
  • Dolor lumbar (metástasis retroperitoneal).
  • Dolor óseo (metástasis esquelética).
  • Hinchazón en los miembros inferiores (obstrucción o trombosis venosa).

Autoexamen testicular

Igual que las mujeres son estimuladas a hacer el autoexamen de los senos, los hombres también deben tener el hábito de examinar periódicamente su escroto. La hora del baño es generalmente el mejor momento.

Cada testículo debe ser tocado suavemente en busca de pequeños y nuevos nódulos. Es importante tener en cuenta que cada testículo tiene en su parte superior un tubo pequeño y envuelto llamado epidídimo, que a la palpación puede parecer con un nódulo. Los testículos normales también contienen vasos sanguíneos y pequeños tubos que llevan espermatozoides y parecen con un cordón cuando tocados.

Si el paciente palpar los testículos regularmente, identificará las estructuras anatómicas normales y tendrá más facilidad de reconocer cuando algo malo surgir.

Diagnóstico del cáncer de testículo

En casos de sospecha de tumor testicular, la prueba más ampliamente utilizada para el diagnóstico es el ultrasonido, que es capaz de detectar nódulos tan pequeños como 1 a 2 mm de diámetro.

También frecuentemente se requieren dosis de sangre de alfa-fetoproteína (AFP) y de gonadotropina coriónica humana (HCG).

Con el ultrasonido y los análisis de sangre, el urólogo puede tener una buena idea sobre el riesgo del paciente tener un tumor.

Estadificación del cáncer de testículo

Si la sospecha es alta, lo más común es someter el paciente a la cirugía con miras a la remoción del testículo.

La cirugía se llama orquiectomía radical y consiste en la extirpación del testículo y cordón espermático, que contiene parte del ducto deferente, además de los vasos sanguíneos y los ganglios linfáticos que pueden actuar como nuevos caminos para el cáncer propagarse a través del cuerpo.

Todo el material removido se envía al laboratorio, donde un patólogo lo examina para confirmar la presencia de células de cáncer y su tipo histológico.

Una vez confirmada la existencia de un cáncer testicular, el siguiente paso es la estadificación del tumor, que consiste en evaluar el grado del cáncer. Con este fin, el examen más usado es la tomografía computarizada de la pelvis, del abdomen y del pecho.

La estadificación completa del cáncer testicular es compleja, pero puede resumirse como sigue:

  • Etapa I – el cáncer está limitado al testículo.
  • Etapa II – el cáncer se ha diseminado a los ganglios linfáticos.
  • Etapa III – el cáncer ha hecho metástasis y se ha diseminado a otras partes del cuerpo.

Tratamiento del cáncer de testículo

El tratamiento del cáncer testicular depende de la estadificación y del tipo histológico del tumor.

Etapa I

En la mayoría de los casos, cuando el tumor se detecta en la etapa I, la cirugía de extirpación del testículo suele ser suficiente, especialmente en casos de seminoma.

Pacientes en la etapa I de tumores no seminomatosos que presentan predominio histológico de carcinoma embrionario en la etapa I o que no muestran niveles reducidos de alfa-fetoproteína o gonadotropina coriónica humana después de la extirpación del tumor son candidatos a la quimioterapia.

Etapa II

Tumores testiculares en etapa II o III generalmente se tratan con radioterapia o quimioterapia. En algunos casos, la resección quirúrgica de los ganglios linfáticos retroperitoneales también se realiza para reducir el riesgo de metástasis.

Etapa III

Se realiza el tratamiento de tumores avanzados con quimioterapia.

Pronóstico del cáncer de testículo

Después de 5 años, las tasas de supervivencia del cáncer testicular son las siguientes:

  • El 99,2% para pacientes con cáncer testicular etapa I.
  • El 96,1% para pacientes con cáncer testicular etapa II.
  • El 73,2% para pacientes con cáncer testicular etapa III.
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