El hierro es un mineral esencial para la producción de hemoglobina, proteína que transporta el oxígeno a través del cuerpo.

La anemia ferropriva, también llamada anemia ferropénica, es el tipo de anemia más común en el mundo y es provocada por la deficiencia de hierro.

En este artículo vamos a abordar los siguientes puntos:

  • Relación entre hierro y anemia.
  • Metabolismo del hierro en nuestro cuerpo.
  • Causa de la anemia ferropénica.
  • Síntomas de anemia por deficiencia de hierro.
  • Diagnóstico de la anemia ferropénica.
  • Tratamiento de la anemia ferropénica.
  • Alimentos ricos en hierro.

Relación entre hierro y anemia

Los glóbulos rojos, también llamados hematíes o eritrocitos, son las células de la sangre responsables del transporte de oxígeno. Son los hematíes que capturan el oxígeno inspirado a través de los pulmones y lo lleva a todas las células de nuestro cuerpo.

Llamamos anemia cuando la concentración de hematíes en la sangre se reduce. Para una mejor comprensión de lo que es una anemia, sugiero la lectura de nuestro texto: ANEMIA – Síntomas y Causas.

El principal componente del hematíe es la hemoglobina, una proteína que necesita de hierro para ser formada. Cuando hay una deficiencia de hierro en el cuerpo, hay una falta de materia prima para la formación de hemoglobina y, en consecuencia, para la formación de hematíes. La incapacidad para producir hematíes causa anemia.

Por lo tanto, cuando las reservas de hierro del cuerpo están bajas, hemos desarrollado una anemia ferropénica o anemia por deficiencia de hierro.

Metabolismo del hierro

El cuerpo controla sus reservas de hierro con precisión, manteniéndolo  siempre estable.  Cuando estamos con la reserva  completa, el intestino para de absorber el hierro de los alimentos, dejándolo  ser excretado en las heces. Si los niveles de hierro bajan, el intestino delgado vuelve a absorber el hierro de los alimentos, reponiendo nuestras reservas.

El hierro absorbido en el intestino se almacena en el hígado, “empaquetado” en una proteína llamada ferritina. Cuando tenemos niveles bajos de ferritina, significa que nuestras reservas de hierro están bajas.

Generalmente, de la cantidad total de hierro en el cuerpo, una  mitad se encuentra dentro de los hematíes y la otra mitad en forma de ferritina. Todavía hay una pequeña fracción que se relaciona con la  transferrina, una proteína que transporta hierro de las reservas hacia la médula ósea, donde se producen nuevos hematíes.

En general, los adultos sanos no necesitan de gran cantidad de hierro en la dieta porque el hierro presente en el organismo se recicla constantemente. Cuando un hematíe se vuelve viejo y se destruye (más o menos 120 días de edad), su hierro es recogido por la transferrina y llevado de vuelta a la médula ósea, siendo reutilizado en la formación de un nuevo hematíe. Por lo tanto, son necesarios muchos años con una baja absorción de hierro para que haya una deficiencia en las reservas del cuerpo.

El gran riesgo de una nutrición pobre en hierro ocurre en aquellas personas que necesitan de más hierro que hay en las reservas.

Dos ejemplos fáciles de entender son los niños y las mujeres embarazadas. El primer grupo está en constante crecimiento y, por lo tanto,  requiere cantidades crecientes de hierro. Los niños de 6 meses a 3 años de edad son los más propensos a desarrollar deficiencia de hierro, ya que cuentan con gran demanda y todavía no han tenido tiempo para crearen sus reservas.

Las mujeres embarazadas, en general, tienen buenas reservas de hierro; sin embargo, pasan a  gastarlas rápidamente en la formación de un nuevo ser. En estos dos grupos, una dieta rica en hierro es esencial para mantener las reservas completas.

Causas de la anemia ferropénica

a) Dieta

Como ya se ha explicado, una simple deficiencia de hierro en la dieta es actualmente una causa rara de anemia ferropénica en adultos sanos.

La dieta de la mayoría de la gente contiene hierro suficiente para compensar las pequeñas pérdidas que se producen con el tiempo. Excepto en personas con desnutrición por falta de comida, no hace falta tener gran preocupación acerca de la dieta, ya que la mayoría de las carnes tiene cantidades suficiente de hierro. Incluso los vegetarianos son capaces de ingerir buenas cantidades de hierro, ya que alimentos como espinacas, huevos, crema de trigo, frijoles y cereales contienen bastante hierro.

b) Mala absorción

La deficiencia de hierro y la anemia ferropénica pueden ocurrir en pacientes con enfermedades del tracto gastrointestinal que impiden la absorción de hierro crónicamente, como en casos de gastritis atrófica o enfermedad celiaca (Lee: ENFERMEDAD CELÍACA – Enteropatía por Gluten). Estos pacientes pueden ingerir bastante hierro, pero no pueden absorberlo, impidiéndolos de reponer sus reservas cuando es necesario.

c) Pérdidas de sangre

La causa principal de anemia ferropénica es la pérdida de sangre. Cuando perdemos sangre, perdemos junto el hierro en el interior de las hemoglobinas, forzando el cuerpo a hacer uso de sus reservas en la producción de nuevos hematíes.

Cuando el sangrado es visible, como en los casos de vómitos con sangre, sangre en las heces (Lee: CAUSAS DE LA SANGRE EN LAS HECES Y HECES OSCURAS) o traumas con sangrado, por ejemplo, la causa de la anemia se vuelve evidente ya que hay una pérdida aguda de gran volumen de hematíes. En estos casos, hay una gran pérdida de hierro, pero la causa de la anemia es una pérdida inmediata de la sangre, sin que haya tiempo para que el cuerpo produzca más glóbulos rojos. Las mujeres con menstruaciones muy fuertes también pueden desarrollar anemia ferropénica.

La anemia ferropénica es más difícil de identificar cuando hay pequeñas hemorragias, pero de forma constante. Estos cuadros son comunes en las úlceras estomacales, tumores intestinales y hemorroides (Lee: HEMORROIDES – Síntomas y tratamiento).

A menudo el paciente todavía no nota la presencia de sangre en las heces. La cantidad de sangre perdida es insuficiente para causar una anemia inmediata, pero a largo plazo hace que el organismo tenga que utilizar siempre sus reservas de hierro para compensar los glóbulos rojos perdidos en la sangre. En estos casos, la cantidad de hierro en la dieta puede ser inferior a la necesaria para reponer las reservas, causando un agotamiento de las reservas del individuo y el desarrollo de anemia ferropénica a lo largo del tiempo.

Por lo tanto, en la actualidad, cualquier anemia ferropénica, a menos que haya una causa obvia, debe indicar a la investigación de una fuente de sangrado oculto.

Síntomas de la anemia ferropénica

Los síntomas de la anemia ferropriva son los mismos que en cualquier anemia: cansancio, palidez de la piel, dificultad respiratoria, intolerancia al ejercicio, taquicardia (corazón acelerado). Sin embargo, la anemia anemia ferropénica causar algunos síntomas que no son comunes en otras anemias, como el trastorno del apetito (también llamado pica), que es el deseo de comer no alimentos, tales como hielo, tierra, papel, hormigón, etc.

El síndrome de las piernas inquietas es otro hallazgo frecuente. Un signo típico de la anemia ferropénica es la presencia de una orina muy rojiza después de comer remolacha.

Diagnóstico de la anemia ferropénica

El diagnóstico de anemia se realiza cuando los valores de la  hemoglobina y del hematocrito (porcentaje de glóbulos rojos en la sangre) están por debajo del valor de referencia.

En general, decimos que hay anemia cuando:

– hematocrito  menor que 41% en los hombres o 35% en mujeres.
– hemoglobina menor que 13 g/dL en los hombres o 12 g/dL en las mujeres.

Una vez establecido el diagnóstico de la anemia, es necesario identificar su causa. El  hemograma, además de la caída del hematocrito y de la hemoglobina, el VCM y el hemograma tienden a ser bajos en la anemia ferropénica (Lee: HEMOGRAMA – Valores Normales). Tras la investigación de anemia se debe cuantificar la cantidad de hierro en la sangre, la ferritina y la saturación de transferrina. Mientras que estos valores bajos están en la presencia de anemia, se puede decir que hay una anemia por deficiencia de hierro.

Si no hay causas obvias para la anemia ferropriva (embarazo o sangrado visible) generalmente comienza una investigación con exámenes para buscar sangrado oculto del tubo digestivo como endoscopia digestiva y colonoscopia (Lee: ¿CÓMO SE REALIZA LA COLONOSCOPIA?).

Tratamiento de la anemia ferropénica

El tratamiento de la anemia ferropénica se hace con el reemplazo del hierro. Las tabletas de sulfato ferroso generalmente tienen hasta 6 veces más hierro que obtenemos en una dieta normal. Si la anemia ferropriva es causada por embarazo o por un flujo menstrual más fuerte, generalmente el reemplazo de hierro es suficiente.

El hierro se absorbe mejor si se toma en ayunas y junto con la vitamina C o zumo de naranja. El reemplazo de hierro puede causar ciertos efectos secundarios, siendo los más comunes náuseas y ardor de estómago. Las heces con una coloración muy oscura también son comunes, pero es solamente una cuestión de estética, sin gran relevancia clínica.

Si la causa de la anemia ferropénica no es clara, no se debe solamente reponer el hierro; también hay que investigar la causa. Prescribir hierro sin llevar a cabo una investigación de sangrados ocultos inclusive puede temporalmente corregir la anemia, pero no curará la enfermedad subyacente. Si la causa es un tumor del intestino, por ejemplo, solamente reponer hierro, sin ir en busca del origen de la pérdida de sangre, retrasará el diagnóstico, disminuyendo las posibilidades de tratamiento curativo de la lesión.

Alimentos ricos en hierro

A pesar de la dieta ser importante, las personas con deficiencia de hierro tienden a necesitar de más hierro que consumen a través de su dieta. En una dieta normal de 2000 calorías, hay, en promedio, unos 10 mg de hierro elemental. Ya un solo comprimido de sulfato ferroso 325 mg contiene 65 mg de hierro elemental. Por lo tanto, el aumento en el consumo de hierro en la dieta no se recomienda generalmente como el único tratamiento para una anemia por deficiencia de hierro. Sin embargo, esto no significa que una dieta rica en hierro no puede ayudar. Cuando más hierro el paciente consuma en su dieta, menor será la necesidad de reponer con suplementos de hierro.

En general, los alimentos más ricos en hierro son:

– Carne roja.
– Yema de huevo.
– Harina de pescado.
– Hojas verdes oscuras como espinacas y col rizada.
– Frutas secas como ciruelas y pasas.
– Cereales y granos fortificados con hierro (verifica las etiquetas).
– Moluscos (ostras, almejas y vieiras).
– Menudos de pavo o pollo.
– Frijoles, lentejas, granos, guisante y soja.
– Hígado.
– Alcachofas.

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Médico especialista en Medicina Interna y Nefrología. Títulos reconocidos por el Colegio de Nefrología Portugués y la Sociedad Brasileña de Nefrología. Editor jefe del sitio web MD.Saúde desde 2008