¿QUÉ SIGNIFICAN LEUCOCITOSIS Y NEUTROFILIA?

Leucocitosis con neutrofilia es un hallazgo muy común en el hemograma de pacientes con infección bacteriana aguda.

Leucocitosis y neutrofilia son dos cambios que están frecuentes en el hemograma y que significan, respectivamente, elevación de leucocitos y de los neutrófilos en la sangre.

La leucocitosis y la neutrofilia generalmente están vinculadas a cuadros de  infección, pero pueden presentarse también en varios otros problemas de salud, tales como leucemias, inflamaciones, estrés físico o uso de ciertos medicamentos.

En este artículo vamos a explicar qué son la leucocitosis y  la neutrofilia, cuando cada uno de ellas surge y cuáles son sus significados clínicos.

Para complementar las informaciones de este texto, sugerimos también la lectura del nuestro artículo sobre hemograma: HEMOGRAMA – Valores Normales.

¿Qué es un leucocito?

Los leucocitos, también conocidos como glóbulos blancos, son un grupo de células sanguíneas que forman parte del sistema inmune y que están involucrados en la protección del cuerpo contra la invasión de gérmenes.

Hay 5 tipos de leucocitos: neutrófilos, linfocitos, monocitos, eosinófilos y basófilos.

Cada uno de estos tipos de leucocitos producidos en la médula ósea  juega diferentes roles en el sistema inmune. Algunos leucocitos atacan directamente el germen invasor, otros producen anticuerpos, algunos estimulan la producción de mediadores inflamatorios y todavía hay quienes solamente hacen la identificación del microorganismo agresor para facilitar el trabajo de las otras células del sistema inmune.

En condiciones normales, la cantidad de leucocitos en la sangre varía entre 4.000 a 11.000 células por microlitro (o 4,0 a 11,0 x 109/L). Cuando los leucocitos  aumentan, es decir, por encima de 11.000 cel/microL, denominamos leucocitosis. Por otro lado, cuando los leucocitos están en una cantidad menor que 4.000 cel/microL, decimos que el paciente presenta leucopenia.

¿Qué es un neutrófilo?

Como ya se mencionó anteriormente, el neutrófilo es un tipo de leucocitos. De hecho, él es el tipo más común, representando, en promedio, del 45% al 75% de todos los leucocitos presentes en la sangre. Esto significa que, si el paciente tiene 10.000 leucocitos por microlitro de sangre, la  cantidad de neutrófilos esperada es de 4.500 a 7.500 cel/microL.

Los neutrófilos son especializados en la lucha contra las bacterias. Cuando hay una infección bacteriana, la médula ósea aumenta su producción, causando el aumento de la concentración de sangre.

Los neutrófilos tienen una vida útil de solamente 48 horas. Así que, tan pronto como se controla el proceso infeccioso, la medula reduce la producción de nuevas células y los niveles en la sangre vuelven rápidamente a los valores basales.

Decimos que el paciente presenta neutrofilia cuando hay un aumento en el número de neutrófilos en la sangre. Ya la neutropenia es el término usado cuando hay una reducción en el número de neutrófilos en circulación.

¿Por qué aparece la  leucocitosis?

La leucocitosis ocurre cuando la médula ósea aumenta la producción de uno o más de los 5 tipos de leucocitos. En la mayoría de los casos, esto ocurre como una respuesta a la presencia de un germen invasor, sea una bacteria, virus, hongo o parásito o un proceso inflamatorio, como reacciones alérgicas, traumas o quemaduras.

Hay también las  leucocitosis causadas por leucemias, que se explican a continuación.

El tipo de leucocito que sufre un aumento depende del  estímulo. Cualquier una de las 5 cepas de leucocitos puede ser responsable de la leucocitosis. Por ejemplo, las infecciones bacterianas estimulan la producción de neutrófilos, haciendo que el paciente tenga leucocitosis con neutrofilia (o leucocitosis neutrofílica).

Ya los pacientes con cuadros severos de alergia suelen tener leucocitosis provocada por eosinofilia, es decir, aumento del número de eosinófilos en la sangre. La eosinofilia también suele aparecer en casos de infecciones parasitarias.

La leucocitosis provocada por linfocitosis (aumento de linfocitos) es bastante sugestiva de infecciones de origen viral como gripe, mononucleosis o hepatitis virales.

Las leucocitosis causadas por monocitos (monocitosis) pueden ocurrir por tuberculosis o algunas infecciones bacterianas.

Por último, las leucocitosis de basófilos (basofilia) son raras y generalmente son causadas por leucemia.

Leucocitosis causada por leucemias

La leucemia es un tipo de cáncer de la sangre que se presenta en la médula ósea y es causada por la sobreproducción de leucocitos defectuosos y mal desarrollados, lo que puede llevar a un aumento grande del número de leucocitos que circulan en la sangre.

La leucemia es una de las causas de leucocitosis que puede afectar a alguno de los 5 tipos de leucocitos

La gran diferencia de las leucocitosis causadas  por las leucemias es su intensidad. Las infecciones bacterianas suelen causar leucocitosis a alrededor de 15.000 a 25.000 cel/microL. Raramente una infección causa una leucocitosis que exceda el valor de 30.000 cel /microL.

Ya en las leucemias, es bastante común que la leucocitosis sobrepase a 50.000 cel /microL, llegando a menudo a más de 100.000 cel/microL.

Para más informaciones sobre las leucemias, lee: SÍNTOMAS DE LA LEUCEMIA.

Leucocitosis con neutrofilia

La leucocitosis neutrofílica es la forma más común de leucocitosis. Ocurre siempre cuando el número de leucocitos está por encima de 11.000 cel/microL y el número de neutrófilos es mayor de 7.700 cel/microL.

Como ya se ha mencionado, las infecciones bacterianas severas son la principal causa de leucocitosis con neutrofilia. En estos casos, la leucocitosis suele quedarse entre 12.000 y 25.000 cel/microL.

Situaciones tales como neumonía, otitis, amigdalitis, meningitis, sinusitis, erisipela, osteomielitis y la pielonefritis son frecuentes causas de leucocitosis con neutrofilia.

Pero las infecciones bacterianas no son las únicas causas. Otras posibilidades incluyen:

– Procesos inflamatorios tales como pancreatitis aguda, apendicitis o colecistitis.
– Cetoacidosis diabética.
– Infarto de miocardio.
– Ejercicio extenuante.
– Tabaquismo.
– Enfermedades autoinmunes.
– Crisis convulsiva.
– Postoperatorio de cirugías mayores.
– Medicamentos: corticoides, epinefrina, litio, factor de crecimiento hematopoyético, ácido retinoico.
– Cocaína.
– Tumores.
– Leucemia.
– Shock térmico.

Excepto por la leucemia o por el uso de factor de crecimiento hematopoyético o de ácido retinoico, la mayoría de las causas mencionadas anteriormente provoca una discreta leucocitosis.

Leucocitosis con desviación a la izquierda

Cuando los neutrófilos son jóvenes, es decir, cuando están todavía en fase de desarrollo, se llaman neutrófilos en banda. Cuando están maduros, se llaman segmentados.

Cuando estamos infectados por las bacterias, el objetivo del sistema inmune es controlar rápidamente la infección. La forma que la medula responde a esta invasión es incrementando la producción y liberación de mayor cantidad posible de neutrófilos en la sangre. No hay tiempo para esperar que los neutrófilos en banda maduren antes de lanzarlos en la batalla.

En situaciones normales, solamente el 4% a 5% de los neutrófilos en circulación son en banda. La presencia de un mayor porcentaje de estas células jóvenes, asociado a una leucocitosis con neutrofilia, sugiere fuertemente la existencia de una infección aguda.

Cuando el paciente presenta muchos neutrófilos en banda en la sangre, decimos que tiene una “desviación a la izquierda”. Este nombre deriva del hecho de que los laboratorios hacen en el hemograma el listado de diferentes tipos de leucocitos mediante la colocación de los valores un al lado del otro. Como los bandas tienden a estar a la izquierda en la lista, cuando hay un aumento en su número, decimos que hay una desviación a la izquierda en el hemograma.

Por lo tanto, el desvío a la izquierda en el hemograma es un signo de aumento de la producción de neutrófilos que, en la mayoría de los casos, indica un proceso infeccioso severo en curso.

Cómo tratar una leucocitosis

Es importante destacar que la leucocitosis no es el problema en sí; ella es solamente una consecuencia. La leucocitosis es una advertencia de que existe una condición que está estimulando el sistema inmune, ya sea inflamatoria, infecciosa o neoplásica.

Por lo tanto, si vas a “tratar la leucocitosis”, su objetivo debe ser tratar la enfermedad o condición que está causando la leucocitosis. Para esto es necesario realizar una  investigación diagnóstica.

La reducción progresiva del número de leucocitos es una de las maneras que utilizamos para ver si el tratamiento está siendo eficaz. Por ejemplo, si un paciente con neumonía inicia el tratamiento con antibióticos y la leucocitosis empieza a caer poco a poco durante los días, esto indica que el antibiótico está funcionando.

Preguntas frecuentes

¿Qué es una  neutrofilia relativa y una neutrofilia absoluta?

La neutrofilia absoluta se produce cuando el número total de neutrófilos está por encima de los 7700 cel/microL.

Si aumenta el porcentaje de neutrófilos, pero el número de leucocitos totales continúa dentro de la gama normal, como en el caso de un paciente con 7.000 leucocitos/microL pero con 6000 neutrófilos/microL (85% de neutrófilos), decimos que el paciente tiene una neutrofilia relativa.

Si el paciente tiene aumento de los leucocitos, aumento de neutrófilos y un aumento en el porcentaje de neutrófilos, como, por ejemplo: 20.000 leucocitos/microL con 16.000 neutrófilos/microL (80%), decimos que el paciente tiene una  neutrofilia relativa y absoluta.

Por lo tanto, neutrofilia relativa es un aumento en el porcentaje de leucocitos que se componen de neutrófilos y neutrofilia absoluta es un aumento en el número de neutrófilos en la sangre.

Tanto la neutrofilia relativa como la absoluta pueden ocurrir en las infecciones bacterianas.

¿Qué es una leucocitosis discreta?

Decimos que el paciente tiene una leucocitosis discreta cuando el número de leucocitos es sólo un poco alto y entre 11.000 y 12.500 cel/microL. Una leucocitosis discreta con neutrofilia puede indicar un proceso infeccioso todavía en sus primeras etapas. Ya una leucocitosis discreta sin neutrofilia puede ser algo transitorio y sin significación clínica, particularmente si el paciente está asintomático.

¿Todos los pacientes con leucemia  presentan leucocitosis con valores muy altos?

No. Una leucocitosis por encima de 50.000 cel /microL no es algo exclusivo de leucemias, pero resulta muy sugerente. Sin embargo, el paciente con leucemia también puede tener una leucocitosis similar a la de un proceso infeccioso (alrededor de 15.000 cel/microL), puede tener valores normales de leucocitos o puede inclusive tener leucopenia (número de  leucocitos reducidos).

¿Cómo distinguir una leucocitosis causada por una infección de una leucocitosis causada por leucemia?

Cuando se realiza el hemograma, la mayoría de los laboratorios hace también un examen llamado frotis de sangre periférica, que sirve para evaluar la morfología de las células sanguíneas. En las leucemias agudas, es frecuente encontrar células muy inmaduras en la sangre, como mieloblastos en las leucemias mieloides o linfoblastos en las leucemias linfoides.

¿Qué es una reacción leucemoide?

Cuando el paciente desarrolla una leucocitosis por encima de 50.000 cel /microL sin que la causa sea una leucemia, decimos que él tiene una reacción leucemoide.

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