Manchas rojizas en la piel suelen ser llamadas rash cutáneo, exantema o erupciones cutáneas. Los cuadros de fiebre que se presentan con erupciones en la piel son muy comunes durante la infancia, pero también puede afectar a los adultos.

En general, las enfermedades exantemáticas febriles son causadas por infecciones de origen viral, sin embargo, algunos de ellas pueden tener origen en infecciones bacterianas.

En la mayoría de los casos, las infecciones que causan exantema febril son benignas y de corta duración, como rubéola, varicela, roséola y mononucleosis.

En este texto vamos a hacer un repaso de las 10 principales enfermedades cuya presentación clínica típica es erupción cutánea y fiebre.

Antes de continuar, es importante explicar que varios virus diferentes pueden causar el rash cutáneo. Entre ellos están los adenovirus, parainfluenza y varios tipos de enterovirus. Todos estos pueden causar cuadros de resfriado o gastroenteritis.

En general, estas virosis  son blandas, autolimitadas y sin una presentación clínica muy típica, lo que hace difícil e innecesaria la identificación del agente infeccioso. Son generalmente aquellos casos donde el médico dice que tienes una virosis, sin definir más concretamente el diagnóstico.

Las enfermedades que se describen en este artículo son los llamados casos clásicos de rash con fiebre. Son casos cuya presentación clínica es muy característica, lo que permite la creación de una hipótesis diagnóstica relativamente sencilla.

1- Varicela.
2- Dengue, fiebre Chikungunya o fiebre Zika.
3- Eritema infeccioso.
4- Escarlatina.
5- Exantema súbito.
6- Herpes Zoster.
7- Mononucleosis.
8- Rubéola.
9- Sarampión.
10- Síndrome mano-pie-boca.

Si estás buscando informaciones sobre manchas rojas en la piel que causen picazón, lee: 8 Causas de Manchas Rojas en el Cuerpo que Pican.

Nomenclatura del rash

Antes de hablar acerca de las características de cada tipo de rash cutáneo, es importante explicar rápidamente lo que significan algunos términos comúnmente usados para describir este tipo de lesión:

  • Pápula: son elevaciones pequeñas, como burbujas, con diámetro inferior a 1 cm.
  • Mácula: es una mancha en la piel, plana, bien delimitada y con coloración distintamente diferente de la piel sana alrededor.
  • Maculopapular: es un rash con máculas y pápulas al mismo tiempo. En general, son manchas planas rojas con poco relieve causado por la presencia de pápulas. Esta es la forma de rash más común de las virosis exantemáticas.
  • Vesícula: son burbujas con contenido líquido en el interior.
  • Costra: es una lesión en fase de cicatrización que popularmente llamamos  “cáscara” de la herida.

1- Varicela

La varicela, también conocida como viruela, es una infección de origen viral altamente contagiosa y la mayoría de los casos ocurre durante la infancia.

La varicela tiene como principales manifestaciones clínicas rash, pérdida de apetito y fiebre alrededor de 38,5°C. El rash de la varicela se distribuye por todo el cuerpo y tiende a causar mucha picazón.

El exantema de la varicela se desarrolla en 4 etapas: comienza como máculas, que rápidamente se convierten en pápulas, luego en vesículas (burbujas) y, finalmente, en costras.

Una de las características que ayudan a distinguir la varicela de otras enfermedades exantemáticas es la existencia al mismo tiempo de una lesión en cada una de las etapas de desarrollo, es decir, el paciente presenta difusamente por el cuerpo pápulas, vesículas y costras.

Rash de la varicela

Por lo general, a partil del 4° día de enfermedad paran de surgir nuevas lesiones, y hasta el 6° día todas las lesiones se han convertido en costras. En este punto, el paciente ya no es más contagioso. Dentro de 1 o 2 semanas, las costras caen, dejando la piel temporariamente más clara en estas regiones.

Para obtener más información acerca de la varicela, accede al siguiente artículo: VARICELA – Causas, Síntomas y Tratamiento.

2- Dengue, Chikungunya y fiebre Zika

El  dengue, la fiebre Chikungunya y fiebre Zika son virosis transmitidas por mosquitos del género Aedes, que generalmente resultan en cuadros de fiebre alta, dolor en las articulaciones y rash cutáneo.

Las manchas rojas en la piel causadas por estas tres virosis son muy similares, siendo muy difícil su distinción solamente mediante el examen físico.

Rash dengue, Chicungunha y Zika

La erupción cutánea de estas virosis se llama rash maculopapular, es decir, manchas rojizas con puntos con un discreto relieve. Estas pequeñas manchas pueden unirse, formando grandes grupos de manchas rojizas, creando un aspecto que puede  parecerse a un mapa geográfico, como se ejemplifica en la imagen al lado.

En estas tres virosis, la erupción puede causar algunos picores y mejorar a partir del 3° día.

Para conocer más acerca de estas tres virosis, accede a los siguientes enlaces:

DENGUE – Síntomas, Complicaciones y Tratamiento.
VIRUS ZIKA – Transmisión, Síntomas, Tratamiento y Complicaciones.
– FIEBRE CHIKUNGUNYA – Síntomas, transmisión y tratamiento (en breve).

3- Eritema infeccioso

El eritema infeccioso, también conocido como quinta enfermedad, síndrome de la bofetada o parvovirosis, es una infección viral contagiosa causada por un virus llamado Parvovirus B19.

Parvovírus

Los principales síntomas de eritema infeccioso son fiebre (generalmente alrededor de 38° C) y rash cutáneo. La erupción de esta virosis comienza en la cara, causando un aspecto que se llama “enfermedad de la bofetada”. Este rash es bien rojizo, afecta a las mejillas y presenta discreto relieve. Generalmente se conservan las áreas alrededor de la nariz, boca y ojos.

Dentro de 1 a 4 días después de la aparición del rash en la cara, las manchas rojas se extienden a través del cuerpo. En esta etapa, las lesiones de piel adquieren un aspecto muy característico, que se llama rash reticular (manchas rojizas en forma de renta), como se aprecia en la foto al lado. El rash reticular es más común en niños que en adultos, que pueden tener erupciones más parecidas a aquellas de la rubéola o de la escarlatina.

4- Escarlatina

La escarlatina es una enfermedad causada por la bacteria estreptococo betahemolítico del grupo A, también conocido como Estreptococcus-pyogenes, que suele aparecer debido a un cuadro de faringitis o amigdalitis bacteriana.

El inicio de los síntomas de la escarlatina es generalmente es abrupto, con inflamación en la garganta y fiebre superior a 38,5°C. Unas 24 horas después del comienzo del cuadro, el signo más característico de la enfermedad es el rash cutáneo.

Escarlatina

La erupción de piel de la escarlatina comienza en la cabeza y se propaga a través del cuerpo durante las horas siguientes. Las palmas de las manos y las plantas de los pies generalmente se conservan.

El compromiso de la piel por la escarlatina se caracteriza por la aparición de numerosas erupciones rojas de 1 a 2 mm, con discreto relieve, que pueden dar a la piel una textura ligeramente rugosa, tipo una lija. Además de  muy enrojecidas, las lesiones de la escarlatina se evanescen transitoriamente cuando presionamos la piel con el dedo.

Estas lesiones del rash  tienden a agruparse en áreas de pliegues, como axilas, ingle, flexión del codo, formando una línea bien roja en esas regiones, que se llama líneas de Pastia.

5- Exantema súbito – Roséola

La roséola, también conocida como exantema súbito o sexta enfermedad, es una infección viral causada por el herpesvirus-6 o por herpesvirus7, que son los virus de la familia del herpes.

El rash de la roséola es macular o maculopapular y evanesce transitoriamente al presionar, pudendo ser muy similar a la rubéola o escarlatina. Sin embargo, el exantema de la roséola  tiene una característica muy típica: viene inmediatamente después que la fiebre desaparece, desde ahí el nombre exantema súbito.

Rash de la roséola

El cuadro clínico de la roséola es una fiebre alta (alrededor de 40° C) durante 3 a 5 días, generalmente asociada con dolor de oído y aumento de los ganglios linfáticos. Una vez  la fiebre ceda, la erupción aparece primero en el cuello y en el tronco y luego en la cara y las extremidades.

Este patrón de propagación del rash también es típico y ayuda en el diagnóstico diferencial con otras enfermedades exantemáticas febriles.

Las manchas en la piel de la roséola tienen una duración de 1 o 2 días, pero hay casos en que el exantema es tan fugaz que no dura más de que 4 horas.

Para obtener más información acerca de la roséola, lee: ROSÉOLA INFANTIL – EXANTEMA SÚBITO.

6- Herpes zoster

El Herpes zoster, también conocido como culebrilla o zona, es una enfermedad infecciosa causada por el virus Varicela-zóster, el mismo que causa la varicela. El herpes zóster es una infección que se produce por reactivación del virus de la varicela en personas que han tenido la enfermedad en el pasado.

La reactivación del virus Varicela-Zoster ocurre cuando tenemos cierta debilidad en el sistema inmune. Situaciones como estrés intenso, enfermedades, uso de drogas inmunosupresoras, traumas, exposición solar excesiva, falta de sueño adecuado, etc., pueden ser factores que favorecen la aparición del herpes zoster.

Herpes zoster

Cuando el herpes zoster aparece, generalmente comienza como un rash en pápulas, bien doloroso y rojizo, evolucionando rápidamente a las típicas vesículas agrupadas.

Nuevas vesículas se presentan en el transcurso de 3 a 5 días, generalmente aliviando después de 7 a 10 días, cuando las burbujas secan y comienzan a formar costras.

Puede haber una lesión única o lesiones múltiples diseminadas en “franja”. Las regiones torácicas, abdominales y lumbares son las más afectadas. Una característica es el hecho de la lesión afectar solamente un lado del cuerpo, nunca cruzando la línea media.

Para obtener más información sobre herpes zoster, lee: HERPES ZOSTER – Causas, Síntomas y Tratamiento.

7- Mononucleosis

La mononucleosis, también conocida como la enfermedad del beso, es una virosis causada por un virus llamado Epstein-Barr virus (EBV), transmitido a través de secreciones respiratorias.

La característica clínica de la mononucleosis es fiebre, aumento de los ganglios linfáticos y dolor de garganta. La erupción no es común, pero puede ocurrir en aquellos pacientes que por error se tratan con antibióticos, principalmente amoxicilina. A menudo, la erupción viene solamente una semana después del uso de antibióticos.

Mononucleosis

El exantema de la mononucleosis también es maculopapular, con manchas planas rojas y pequeñas elevaciones, que pueden combinarse en grandes placas rojas, que evanescen  a la presión de los dedos. Las lesiones son pruriginosas y pueden ser muy similares al rash de escarlatina o rubéola.

Para obtener más información sobre la mononucleosis, lee: MONONUCLEOSIS INFECCIOSA – ENFERMEDAD DEL BESO.

8- Rubéola

La rubéola es más una virosis, altamente contagiosa, y que tiende a afectar a los niños, aunque pueda ocurrir también en adultos. El cuadro clínico típico de la rubéola es  fiebre y exantema.

El rash de la rubéola es la erupción maculopapular, similar a lo que ocurre en la escarlatina, roséola y mononucleosis. Son pequeñas manchas rojizas con discreto relieve, que evanescen a la presión de los dedos.

rash de la rubéola

La erupción aparece primero en la cara, que se extiende al tronco y a las extremidades. El rash se generaliza en 24 horas. Las manchas rojizas en la piel pueden durar de 2 a 7 días, siendo 3 días de duración la presentación más común. Además de la piel, la erupción puede también presentarse en el palato (techo de la boca).

Para obtener más información acerca de la rubéola, accede al siguiente enlace: RUBÉOLA – Síntomas, Diagnóstico y Tratamiento.

9- Sarampión

El sarampión es uno de las virosis exantemáticas más graves, habiendo sido hasta la década de 1970 una de las principales causas de mortalidad infantil en la América Latina.

Desde el año 2000, sin embargo, debido al éxito de las campañas de vacunación, los casos de sarampión se han convertido en muy poco frecuentes en diversos países.

rash del sarampión

El rash del sarampión es un exantema maculopapular y evanescente, que aparece aproximadamente 2 o 3 días después del inicio de una fiebre alta. Las manchas son abundantes y pueden converger, creando placas rojas grandes, como se ejemplifica en la foto al lado. Palmas de las manos y plantas suelen salvarse.

El rash aparece, inicialmente, en la cabeza, esparciéndose través de la parte superior del torso, después inferior y, finalmente, los miembros.

48 horas después del inicio del rash, el paciente comienza a mejorar de la fiebre. 3 a 4 días más tarde, las manchas de la piel comienzan a oscurecer y desaparecen poco a poco, creando una fina descamación.

10- Enfermedad de mano-pie-boca

El síndrome mano-pie-boca es una infección viral causada por el virus Coxsackie A, siendo una de las virosis exantemáticas febriles más fáciles de diagnosticar en virtud de su propensión a causar lesiones en las palmas de las manos, boca y plantas de los pies.

síndrome mano-pie-boca

El cuadro comienza, generalmente, con un dolor de garganta y fiebre blanda, alrededor  de 38,5°C. Uno o dos días después comienzan a surgir  las lesiones en la boca y en la piel.

Las lesiones de la boca aparecen como pequeñas vesículas, que se rompen pronto y forman úlceras dolorosas (aftas). La lengua y la mucosa de la cavidad oral, principalmente en la región interna de las mejillas, son los locales más afectados.

El exantema de la enfermedad de mano-pie-boca puede ser maculopapular o vesicular. Las lesiones de piel tienden a no picar, pero pueden doler. La erupción o las ampollas a menudo involucran a las manos (dorso de los dedos, zona interdigital y palmas), pies (dorso de los dedos, borde lateral del talón y planta), nalgas, muslos y brazos. Con menos frecuencia pueden verse las vesículas en el tronco y la cara.

La enfermedad dura de 7 a 10 días y suele sanar espontáneamente.

Para obtener más información sobre el síndrome de mano-pie-boca, lee: SÍNDROME MANO-PIE-BOCA – Virus Coxsackie.

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Médico especialista en Medicina Interna y Nefrología. Títulos reconocidos por el Colegio de Nefrología Portugués y la Sociedad Brasileña de Nefrología. Editor jefe del sitio web MD.Saúde desde 2008