NÓDULOS TIROIDEOS – Síntomas, Causas y Riesgos de Cáncer

La tiroides es una glándula en forma de mariposa situada en el cuello justo debajo de la laringe. La principal función de la tiroides es producir hormonas que controlan el metabolismo de nuestro cuerpo.

Entre los diversos problemas que pueden surgir en la tiroides el aparecimiento de nódulos es uno de los más comunes. Se estima que hasta 1/3 de las mujeres adultas tienen nódulos que pueden ser detectados por ultrasonido.

El riesgo de tener un nódulo tiroideo aumenta con los años. Solamente para dar una idea, la prevalencia de  nódulos tiroideos  a partir de los 50 años de edad es el siguiente:

  • 50% de las personas con más de 50 años tienen al  menos 1 nódulo de tiroides.
  • 60% de las personas con más de 60 años tienen al menos 1 nódulo de tiroides.
  • 70% de las personas con más de 70 años tienen al menos 1 nódulo de tiroides.

Los nódulos tiroideos son lesiones arredondeadas que se presentan en el tejido de la tiroides y pueden ser causados por varias condiciones, la mayoría de ellas benignas. Menos del 5% de los nódulos identificados son causados por una enfermedad maligna. Esto significa que el 95% de los nódulos tiroideos no son cáncer.

En este artículo vamos a hablar, exclusivamente, de los nódulos tiroideos. Si estás buscando informaciones sobre otros problemas de la tiroides, como hipotiroidismo e hipertiroidismo, accede a los siguientes artículos:

HIPOTIROIDISMO – Tiroiditis de Hashimoto.
SÍNTOMAS DE PROBLEMAS DE TIROIDES.

Tipos de nódulo de la tiroidesespa

La llamada enfermedad nodular de la tiroides puede presentarse de varias maneras, por ejemplo: el nódulo tiroideo puede ser único o pueden existir múltiples nódulos  dispersados por la  glándula, que se llama bocio multinodular; los nódulos pueden ser sólidos o contener líquidos dentro (quiste de la tiroides). Si el nódulo es grande, puede ser visible en el cuello y causar síntomas tales como dificultad para tragar. Por otro lado, si el nódulo es pequeño, puede pasar desapercibido durante años.

nódulos tiroideos

Algunos nódulos adquieren funcionamiento independiente del resto de la glándula y pueden producen hormonas tiroideas en gran cantidad, provocando señales y síntomas de hipertiroidismo.

La mayoría de los nódulos de la tiroides es causada por adenomas, que son tumores benignos, o sea, no son cáncer. Entre los tipos  más comunes están:

Nódulos coloides: son tumores benignos formados por tejido  idéntico al de la tiroides. Pueden ser únicos o múltiples.

Adenoma folicular: también es un tipo de tumor benigno de la tiroides. Normalmente solitario, el adenoma folicular puede producir hormonas tiroideas de forma independiente siendo nombrado en estos casos de adenoma tóxico.

Quiste de tiroides: son los nódulos que contienen líquido en su interior. La gran mayoría de los quistes de la tiroides es benigna, sin embargo, algunos quistes se caracterizan por una mezcla de material sólido y líquido, llamados quistes complejos,  que pueden ser, en realidad, un cáncer de tiroides con aspecto quístico.

Nódulo inflamatorio: es un nódulo que se desarrolla debido a una inflamación de la glándula tiroides, generalmente por un episodio de tiroiditis. Este tipo de nódulo también tiene nada que ver con cáncer.

Bocio multinodular: es una tiroides con múltiples nódulos, que pueden variar de tamaño desde unos pocos milímetros hasta varios centímetros. Cuando estos múltiples nódulos están funcionando, es decir, capaces de producir las hormonas de tiroides, llamamos la enfermedad bocio multinodular tóxico (o enfermedad de Plummer)  siendo esta, después de la enfermedad de Graves, la causa principal de hipertiroidismo.

Cáncer de tiroides: son nódulos generalmente únicos, sólidos, bien adheridos a la tiroides, de rápido crecimiento y no son productores de hormonas. Es común existir la presencia de ganglios palpables en el cuello asociados al nódulo maligno.

Síntomas del nódulo tiroideo

La mayoría de nódulos tiroideos no causan síntomas. Cuando lo hacen, hay dos razones:

  1. Son nódulos funcionales, es decir, nódulos que producen hormonas tiroideas en demasiado, llevando al paciente a desarrollar signos y síntomas de hipertiroidismo.
  2. Son nódulos grandes capaces de ser  notados cuando el paciente se mira en el espejo o de ser apalpados cuando examinamos en la región anterior del cuello. Nódulos grandes de la tiroides también pueden obstruir estructuras próximas, como la tráquea o el esófago. Los síntomas más comunes de nódulos grandes son la molestia para tragar y la sensación de un carozo en la base del cuello.

Eventualmente, los nódulos de la tiroides pueden ser dolorosos. Pero, como ya relatamos, en la mayoría de los casos los nódulos de tiroides son lesiones asintomáticas.

El cáncer de tiroides  generalmente  es asintomático. Cuando provoca síntomas, suele ser debido a su rápido crecimiento. Un gran tumor de tiroides puede causar dificultad para tragar o respirar y ronquera. Otros síntomas comunes son pérdida de peso y presencia de ganglios linfáticos en el cuello.

Diagnóstico del nódulo tiroideo

Una vez identificado el nódulo tiroideo, sea por examen físico o por algún examen de imagen, el paso más importante es determinar si la lesión es un nódulo benigno o maligno.

El ultrasonido es una buena prueba para evaluar el aspecto del nódulo, sin embargo es malo para determinar si el mismo está funcionando o no. Un nódulo sospechoso de cáncer en la ecografía suele tener  bordes irregulares, ser hipoecoico (genera poco eco), presentar calcificaciones y presentar flujo de sangre. Sin embargo, estos resultados no son suficientes para confirmar un cáncer, siendo siempre necesaria la biopsia en casos sospechosos.

Otros exámenes por imágenes que pueden utilizarse en la investigación de un nódulo de la tiroides son la tomografía computarizada, gammagrafía de tiroides y PET (tomografía de emisión de positrones).

La dosificación del TSH, T3 y T4 sanguíneos es importante para evaluar el funcionamiento del nódulo (lee: Hormonas TSH y T4 libre – Examen de la función tiroidea). Dependiendo de este resultado, la investigación toma un rumbo diferente. De modo simplificado pueden decir que:

  • Cuando la TSH es baja, esto generalmente indica un nódulo productor de hormonas, siendo el siguiente paso la realización de un cintigrama de la  tiroides para confirmar que el nódulo es activo. Nódulos funcionales no suelen ser malignos.
  • Cuando la TSH está alta es probable que sea una tiroiditis y se indica la dosificación de los anticuerpos contra la tiroides (anti-TPO y anti-tireoglobulina – lee: ANTICUERPOS Y TIROIDES: Anti-TPO, TRAb y Anti-tiroglobulina). Estos casos pueden ser un Hashimoto en fase inicial.
  • Si la TSH es normal, se indica la punción por aguja fina, procedimiento que saca un trozo pequeño de tejido del nódulo para la evaluación microscópica. La aspiración por aguja fina no es más que una biopsia, que puede hacerse en el propio consultorio  médico con anestesia local.

La aspiración con aguja fina (PAF) no puede ser concluyente en algunos casos de cáncer, por lo que una buena investigación del nódulo es necesaria para que el diagnóstico no pase por alto. También hay casos raros en que la aspiración con aguja fina puede sugerir, falsamente, el diagnóstico de cáncer, que requieren la retirada de la tiroides y la evaluación por un patólogo para confirmar la ausencia de malignidad.

Un caso famoso ocurrió unos años atrás con la ex presidenta argentina, Cristina Kirchner, que tenía una diagnosis provisional del cáncer de tiroides al hacer el PAF, pero que después de la extirpación de la glándula se constató que no había ninguna lesión maligna.

Tratamiento del nódulo de la tiroides

El tratamiento del nódulo tiroideo depende del tipo de nódulo que se ha identificado en la investigación. Si hay seguridad de que es un nódulo benigno, no tienes que hacer nada. Se indica solamente el monitoreo.

Si el tumor es benigno, pero está produciendo hormonas de forma no deseada, se indica cirugía para remover el mismo. Otra opción es la destrucción del nódulo con la irradiación.

La cirugía también está indicada cuando sospechamos que el nódulo pueda ser un cáncer. Actualmente, la mayoría de los pacientes con cáncer de tiroides tiene una buena oportunidad de curación. Vamos a hablar sobre el cáncer de la tiroides en un texto aparte.

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