VARICELA – Síntomas y Tratamiento

La varicela, también conocida como viruela loca, es una infección altamente contagiosa causada por un virus llamado Varicela Zoster. La varicela es una virosis que tiene como sus principales manifestaciones clínicas fiebre y erupción cutánea.

La varicela siempre ha sido muy común en los niños, pero se ha vuelto cada vez menos frecuente debido a la reciente inclusión de la vacuna contra Varicela Zoster en el calendario de vacunación en muchos países.

En este texto vamos a abordar las formas de transmisión, los síntomas y el tratamiento de la varicela.

Si estás buscando informaciones sobre herpes zoster, tenemos un texto específico sobre esta enfermedad: HERPES ZOSTER – Síntomas y Tratamiento.

Qué es la varicela

Varicela es una enfermedad altamente contagiosa causada por el virus Varicela Zoster, de la familia de los herpes  virus (Lee: HERPES LABIAL – Transmisión, Síntomas y tratamiento). La varicela siempre ha sido una de las infecciones más comunes de la infancia en todo el mundo; sin embargo, desde la introducción de la vacuna en 1995, la incidencia de la enfermedad viene cayendo vertiginosamente.

La transmisión de varicela se hace a través de la vía aérea, por gotitas que se eliminan a través de la boca o la nariz. El virus es tan contagioso que el riesgo de contaminación entre las personas que viven en la misma casa es superior al 90%. También es posible la transmisión por objetos contaminados.

Lo interesante es que el primer caso de la casa generalmente es el más suave. Esta es probablemente la diferencia entre los tiempos y la intensidad de exposición al virus entre los que adquieren la enfermedad en la comunidad y aquellos que se contagian dentro de casa.

El período de incubación varía de 10 a 20 días. El individuo infectado comenzará a transmitir la enfermedad hasta 48 horas antes del inicio de los síntomas.

En general, la inmunidad después de un episodio de varicela es permanente, siendo rara una segunda infección. Sin embargo, a pesar de la cura, el virus permanece en el cuerpo para el resto de su vida. Voy a explicar mejor en la sección sobre herpes zoster.

La varicela es generalmente una infección de la infancia. En niños inmunocompetentes (sanos) hasta 12-13 años, ella es generalmente autolimitada, con complicaciones y tasas de mortalidad muy bajas.

En adultos, adolescentes y personas con inmunosupresión, la varicela puede ser más grave, con tasas de complicación más altas, especialmente en este último grupo.

Síntomas de la varicela

La varicela usualmente comienza como un cuadro no específico de malestar,  dolor de garganta, fiebre baja y pérdida de apetito. 24 horas después de la aparición de estos síntomas, surge el rash típico de la  varicela.

Las lesiones comienzan como pequeñas elevaciones rojas (pápulas) que pronto se convierten en vesículas (ampollas). Después de algunos días, estas burbujas se convierten en costras, que caen al final de 1 a 2 semanas, dejando la piel temporalmente más clara en estas áreas.

Lo que ayuda a diferenciar el rash de la varicela del rash de las otras enfermedades virales como rubéola (Lee: RUBÉOLA – Síntomas y Vacuna) y el sarampión, por ejemplo, es el hecho de que existen lesiones en diferentes etapas al mismo tiempo, siendo posible identificar costras, burbujas y pápulas alrededor del cuerpo.

Varicela

El rash de la varicela es muy pruriginoso, siendo muy común el niño querer rascarse todo el tiempo. Es importante evitar que el paciente estalle las ampollas evitando así la contaminación de las lesiones por bacterias naturales  tales como estafilococos y estreptococos.

El paciente sigue siendo contagioso hasta que todas las lesiones ya tengan se convertido  en costras, lo que suele tardar de 1 a 2 semanas. Mientras  haya  ampollas, todavía existe el riesgo de transmisión de la varicela.

Complicaciones de la varicela

Aunque sea raro en niños sanos, la varicela puede causar complicaciones graves. Entre las más comunes están:

Otra posible complicación es el síndrome de Reye, un cuadro de cambio neurológico, que inclusive puede acabar en coma. El síndrome de Reye puede ser desencadenado por el uso del ácido acetilsalicílico (AAS o aspirina) durante el curso de la infección. Por ello este medicamento está contraindicado en la varicela.

Tratamiento de la varicela

La varicela es una enfermedad autolimitada en la mayoría de los casos. El tratamiento en personas sanas, sin deficiencias del sistema inmunológico, es básicamente de apoyo. Se debe evitar rascarse las lesiones para que no ocurra infección bacteriana secundaria. En los niños, las uñas deben estar muy cortas. Antihistamínicos (antialérgicos) pueden ser utilizados para disminuir el picor.

Debe tratarse la fiebre preferentemente con paracetamol. Nunca se debe usar aspirina.

Los baños con permanganato de potasio o solución iodada, aunque muy famosos, no presentan evidencia científica. La higiene de la piel puede y debe hacerse solamente con agua y jabón.

El aciclovir es un antiviral que se puede utilizar en pacientes mayores de 12 años o en aquellos con un mayor riesgo de complicaciones. La droga no elimina el virus, pero disminuye el tiempo de la enfermedad, el número de lesiones de piel y el riesgo de complicaciones.

Pacientes inmunodeprimidos o con otras afecciones médicas graves, que posiblemente entran en contacto con personas infectadas,  deben usar la inmunoglobulina contra la varicela para evitar que desarrollen la enfermedad.

Vacuna para la varicela

La vacuna contra la varicela ha cambiado la historia natural de la enfermedad en los últimos años.

Todos los niños a partir de 1 año de edad pueden vacunarse contra la varicela, así como adultos que no han tenido la enfermedad. Son dos dosis: una a los 12 meses y otra entre 4 y 6 años de edad. En los adultos, también están indicadas 2 dosis, siendo la segunda  administrada con 4 meses de intervalo.

La vacuna contra la varicela es hecha con el organismo vivo atenuado, por lo que debe ser evitada en:

– Embarazadas.
– Individuos inmunodeprimidos (SIDA, cáncer, uso de inmunosupresores, etc.).
– Personas que han recibido otra vacuna  de virus vivo en las últimas 4 semanas.

HERPES ZOSTER

Como se ha señalado anteriormente, inclusive después de la cura completa, el virus permanece en el cuerpo para el resto de la vida. Se oculta dentro de las células del sistema nervioso. No causa síntomas ni es contagioso. Cada vez que el virus intenta salir de su sitio, nuestro sistema inmunológico puede detenerlo.

Cada paciente que ha tenido varicela en algún momento de la vida, cuando presenta alguna caída en las defensas del cuerpo, puede presentar la reactivación del virus de la varicela zoster.

Conforme nos volvemos mayores, nuestro sistema inmunológico se vuelve más débil y, por lo tanto, a partir de  50-60 años, el riesgo de reactivación del virus, que no se da como un nuevo episodio de varicela, pero sí como el herpes zóster, conocido popularmente como culebrilla.

El herpes zóster es una lesión cutánea con características similares a la varicela común, sin embargo, restringida a una pequeña área del cuerpo. El herpes zóster tiene una característica: la lesión es generalmente en “faja” y ubicada en la línea media del cuerpo, como se puede ver en las imágenes siguientes. La región afectada es inervada por este nervio que alberga el virus.

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